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Saudi Aramco es un gigante contaminador

"Muchas refinerías operadas por la compañía petrolera más grande del mundo, Saudi Aramco, han sido excluidas de su divulgación de emisiones de gases de efecto invernadero", denunciaron Akshat Rathi, Mateo Martín y Anthony Di Paola en Bloomberg Green. Según ellos, el gigante petrolero saudita comprende la huella de carbono hasta en un 50%.

La planta química de Sadara, en Arabia Saudita, una empresa conjunta entre Aramco y Dow, es excepcional por informar voluntariamente emisiones de 6,3 millones de toneladas en 2019.

La planta Motiva, que opera Saudi Aramco se encuentra en USA, no en Arabia Saudí, y por ese motivo no aparecen en los registros de contaminación difundidos hasta ahora.

Hay señales de que el cambio está llegando al interior de la nación productora de petróleo más grande del mundo. La bolsa de valores de Arabia Saudita, donde cotiza Aramco, ha anunciado previamente planes para lanzar un índice ESG, que filtra empresas en función de métricas ambientales, sociales y de gobernanza.

Antes de lanzar la cotización pública más grande del mundo, Saudi Arabian Oil Co.prometió a los inversores potenciales una pequeña parte de una empresa de US$ 1 billón, con acceso a reservas de petróleo sin igual. No solo en volumen, sino también en respeto al clima.

Los ejecutivos de Aramco enfatizaron en el período previo a una OPI (Oferta Pública de Inversión) en 2019, que la extracción de petróleo saudí genera menos emisiones que calientan el planeta que otros productores. 

“No porque nuestro crudo sea más limpio que otros crudos a nivel mundial. Es por nuestros estándares”, dijo el director ejecutivo Amin Nasser en una gira, comprometiéndose a hacer aún más para ofrecer petróleo con menos carbono. "A pesar de que nuestras cifras son grandes, el cambio climático es fundamental para el mundo".

Pero la contabilidad de Aramco para los gases de 'efecto invernadero' no proporciona una imagen completa. 

El gigante petrolero saudita excluye las emisiones generadas por muchas de sus refinerías y plantas petroquímicas en sus divulgaciones generales de carbono, según una revisión de las presentaciones públicas que realizó el suplemento de Bloomberg, Bloomberg Green. 

La mentira

Incluir todas estas instalaciones podría casi duplicar la huella de carbono autoinformada de Aramco, agregando hasta 55 millones de toneladas métricas de dióxido de carbono equivalente a su recuento anual, o sobre las emisiones producidas por Portugal.

Estos datos faltantes son una señal de alerta para los inversores, que "deben poder poner un precio a los riesgos climáticos que están corriendo en sus carteras", dijo Nick Stansbury, jefe de investigación de materias primas en Legal and General Investment Management, que es propietario de acciones de Aramco. "Esas informaciones deben ser completas, verdaderas y precisas".

En respuesta a las preguntas, Aramco dijo que comenzará a divulgar las emisiones directas de sus operaciones globales completas este año 2021. "Tenemos un camino claro y deliberado para aumentar el alcance y los detalles de la divulgación [de emisiones]", dijo la compañía en un comunicado. Añadió que la divulgación actual "refleja las emisiones de aquellos activos en los que Aramco tiene la responsabilidad y la capacidad de gestionar y controlar las emisiones".

Emisiones faltantes

La contabilidad selectiva ayuda a pulir las afirmaciones de bajas emisiones de carbono realizadas en nombre del petróleo saudí, que se han convertido en una parte clave de la identidad corporativa de Aramco. 

La compañía a menudo cita un estudio de 2018 publicado en la prestigiosa revista Science que muestra que la extracción de petróleo en Arabia Saudita genera la 2da. cantidad más baja de emisiones del mundo, solo detrás de Dinamarca.

Pero el crudo no sirve de mucho hasta que se refina, y la destilación de la 'mugre negra' en combustible para vehículos terrestres, aviones y diesel es un trabajo intensivo en emisiones. 

Gran parte de esta actividad se ha dejado fuera de las informaciones de la compañía porque Aramco elige comunicar sólo las emisiones de las instalaciones de su propiedad que también se encuentran dentro del reino. 

Es más, Aramco está preparado para duplicar la capacidad de su red de refinación hasta 10 millones de barriles por día hacia 2030; muchas de esas emisiones no se habrían divulgado según las prácticas de informes anteriores de la empresa.

La maniobra contable de Aramco es posible porque muchas de sus refinerías son empresas conjuntas o en el extranjero, incluidos USA, Corea del Sur, Japón, China y Malasia. 

Para calcular esas emisiones faltantes, Bloomberg Green se basó en estimaciones de refinerías en más de 80 países compiladas en un estudio publicado en 2020 en la revista Nature Climate Change. 

Los investigadores explicaron las variaciones en más de 300 tipos diferentes de crudo refinado en todo el mundo, con estimaciones de emisiones más bajas y más altas.

Desnudando al gigante

El ajuste de estos cálculos para las instalaciones en el extranjero de Aramco y su participación en empresas conjuntas muestra un rango para las emisiones de 2019 entre 75 millones de toneladas y 113 millones de toneladas. 

Esta brecha refleja la dificultad de estimar con precisión la producción de carbono de una refinería en particular. Aramco se negó a proporcionar cifras más precisas. "No comentamos sobre las emisiones activo por activo", dijo la compañía en su comunicado.

La estimación de alto nivel coloca las emisiones directas de Aramco a la par con Exxon Mobil Corp., a pesar de que la compañía estadounidense extrajo un tercio de la cantidad de petróleo y refinó aproximadamente la misma cantidad en 2019. Las operaciones de Aramco siguen siendo más limpias por barril de petróleo producido y refinado, solo no en el grado sugerido por las divulgaciones de la compañía.

La mayoría de las grandes petroleras mantienen registros detallados de las emisiones pasadas y futuras proyectadas de las instalaciones individuales, a menudo mucho más allá de lo que se revela a los inversores o reguladores. 

Una investigación publicada en diciembre por Bloomberg Green reveló que Exxon y sus socios de empresas conjuntas, incluido Aramco, parecen elaborar pronósticos detallados para la producción de carbono de nuevos proyectos.

Entre los planes de desarrollo de Aramco se encuentra la expansión de Samref, una refinería administrada como una empresa conjunta con Exxon en Arabia Saudita. Es probable que esa expansión venga con 950,000 toneladas adicionales de emisiones anuales a partir de 2025, según los documentos internos de Exxon revisados por Bloomberg Green . 

La participación del 50% de Aramco en el proyecto significaría agregar 475.000 toneladas a su libro de carbono, si la empresa contabilizara su participación en proyectos conjuntos. (Exxon ha dicho que las proyecciones en sus documentos de planificación son preliminares y han cambiado bajo la presión de la pandemia Covid-19; Aramco se negó a comentar sobre sus proyectos futuros).

En la mayoría de los casos, las cifras de emisiones vinculadas a instalaciones específicas no se hacen públicas a menos que lo exijan las regulaciones gubernamentales. 

La refinería Motiva, propiedad de Aramco en Port Arthur, Texas, por ejemplo, reporta emisiones anuales a la Agencia de Protección Ambiental de USA. Tiene una capacidad para refinar más de 600.000 barriles por día y produjo 5,4 millones de toneladas de emisiones en 2019. Esas cifras no se incluyeron en los datos de la compañía para 2019, ya que Motiva se encuentra fuera de Arabia Saudita.

Mucho más refinado

Hay señales de que el cambio está llegando al interior de la nación productora de petróleo más grande del mundo. 

La bolsa de valores de Arabia Saudita, donde cotiza Aramco, ha anunciado previamente planes para lanzar un índice ESG, que filtra empresas en función de métricas ambientales, sociales y de gobernanza. 

“Nos relacionamos regularmente con los accionistas, particularmente en torno a nuestros anuncios de resultados trimestrales, y con nuestros inversores de renta fija, donde discutimos temas de ESG, incluido el cambio climático”, dijo la compañía en un comunicado. 

“Aramco comenzó hace décadas con inversiones para minimizar el impacto de sus operaciones en el medio ambiente”, agregó.

Estas incluyen reducir la quema, detectar y reparar las fugas de metano y aumentar el uso eficiente de la energía.

Los inversores globales están presionando a las compañías petroleras para que impulsen la transparencia a fin de evaluar mejor el riesgo climático. 

Después de años de resistencia, Exxon a principios de enero 2021 comenzó a divulgar las emisiones de Alcance 3 producidas cuando los clientes queman combustible. Eso deja a Aramco como una de las pocas compañías petroleras grandes que cotizan en bolsa que no divulga las emisiones de los clientes, que generalmente representan más del 80% de las emisiones totales de los productores de combustibles fósiles. 

Estos datos faltantes presentan otro desafío para las afirmaciones de bajas emisiones de carbono de Aramco.

Aramco también está invirtiendo en la fabricación de productos químicos, que convierte el petróleo y el gas en productos cotidianos, desde detergente en polvo hasta plástico. 

La conversión del crudo en productos químicos es un proceso que consume mucha energía, muy parecido al refinado, que aumenta la carga de emisiones. Todos los activos petroquímicos que posee Aramco son empresas conjuntas, por lo que esas emisiones se han excluido hasta ahora de la divulgación.

En Arabia Saudita, mientras tanto, Aramco tiene 3 plantas químicas construidas con Total SE, Dow Inc. y Sumitomo Corp. También hay plantas químicas respaldadas por Aramco en China y Malasia. 

Calcular las emisiones de estos complejos es más difícil que las refinerías.

Planta química de Sadara

Aún así, estas plantas químicas probablemente están produciendo millones de toneladas métricas de carbono cada año que no se reconocen en los datos de emisiones actuales de Aramco. 

La planta química de Sadara, en Arabia Saudita, una empresa conjunta entre Aramco y Dow, es excepcional por informar voluntariamente emisiones de 6,3 millones de toneladas en 2019. 

La participación del 65% de Aramco en el capital social refleja alrededor de 4 millones de toneladas que faltan en el recuento de carbono de Aramco.

Ese recuento aumentará a medida que se incluya la adquisición más reciente de Aramco. En 2021, Aramco compró una participación del 70% en la empresa petroquímica Saudi Basic Industries Corp.

Las emisiones de Alcance 1 y 2 de SABIC se situaron en 55 millones de toneladas en 2019, lo que debería sumar otros 39 millones de toneladas al recuento de carbono del gigante petrolero para 2020.

Aunque el 98% de la empresa sigue siendo propiedad del gobierno saudí, Aramco está bajo presión para ponerse al día con los estándares internacionales. 

"La comparabilidad de los datos de emisiones entre empresas es importante", dijo Andrew Grant, director de investigación sobre clima, energía e industria de Carbon Tracker. "Los inversores confían mucho en lo que las propias empresas divulgan".