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Informe especial sobre el descarte de ancianos con covid-19 en los geriátricos

El mundo conocía hace tiempo que su población anciana aumenta, ¿cuáles fueron las prevenciones? Miles de millones de dólares se destinan a la industria de gerontología ¿dónde quedó todo eso el día que comenzó el covid-19? Son preguntas inevitables ante la devastación que ha provocado la pandemia entre los ancianos. El costo de Covid-19 en Occidente ha afectado a una población vulnerable más que a cualquier otra: los residentes de hogares de ancianos. Una revisión del The Wall Street Journal de datos de más de 2 docenas de países con importantes instalaciones para el cuidado de ancianos muestra que tales instituciones están vinculadas a más de 33% de las muertes por Covid-19, aunque por lo general albergan a menos del 2% de la población. Estos países vincularon al menos 233.000 de las 641.000 muertes totales de Covid-19 a hogares de ancianos y otros sitios de cuidado de ancianos a largo plazo. Solo en USA, el número de muertos relacionado con estas instalaciones supera los 125.000. Si en el 1er. Mundo ha ocurrido esta cadena de desaciertos, ¿qué quedará para la periferia?

Covid-19 ha sido particularmente devastador para los ancianos residentes de centros de atención a largo plazo, que representan pequeñas fracciones de la población en general pero una gran proporción de muertes por coronavirus.

El riesgo de un virus transmitido por el aire en muchos hogares de ancianos tradicionales se conocía desde hacía mucho tiempo. A menudo, están abarrotados de ancianos enfermizos que comparten dormitorios o baños sin la ventilación protectora o el equipo que se encuentra en los hospitales. Las configuraciones estaban listas para un virus respiratorio desenfrenado.

Muchos países, incluidos USA, España e Italia, inicialmente no pudieron rastrear con precisión la devastación entre los residentes de sus hogares de ancianos, ya que no tenían datos nacionales sobre las muertes por Covid-19 en las instalaciones. La falta de pruebas provocó que el contagio de Covid-19 fuese más difícil de cuantificar.

En Francia y Bélgica, algunos empleados de residencias de ancianos han dicho que no se les permitió enviar a los residentes enfermos a los hospitales, lo que los dejó sin un tratamiento eficaz y aumentó el riesgo de que la infección se propagara dentro de las instalaciones.

"Los hogares de ancianos fueron un blanco fácil para un virus altamente contagioso y mortal porque albergan a las personas más frágiles en las proximidades. En general, el nuevo coronavirus ha demostrado ser más peligroso para las personas mayores, que han tenido las tasas de mortalidad más altas en general", escribieron Anna Wilde Mathews, Jason Douglas, Jon Kamp y Dasl Yoon en The Wall Street Journal.

Pero incluso entre las personas mayores susceptibles al Covid-19, los asilos de ancianos resultaron especialmente peligrosos. Un análisis publicado en noviembre en el Journal of Post-Acute and Long-Term Care Medicine analizó una docena de países miembros de la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económicos y encontró que la tasa de mortalidad por Covid-19 entre los residentes de cuidados a largo plazo era más de 20 veces mayor que entre las personas mayores que viven fuera de esas instalaciones.

Países como Corea del Sur lograron limitar las muertes entre los residentes de hogares de ancianos al evitar brotes comunitarios generalizados y actuar rápidamente para evitar que las infecciones se propaguen dentro de las instalaciones. Incluso cuando se enfrenta a un aumento reciente de casos de Covid-19, toda la nación del este de Asia todavía ha informado solo alrededor de 70 muertes por cuidados a largo plazo en total cuando 8 estados de USA han informado de más de 7.000 muertes.

"Dejamos la puerta del granero abierta", dijo Samir Sinha, director de investigación de Políticas de Salud y copresidente del Instituto Nacional sobre el Envejecimiento, un grupo de expertos de la Universidad Ryerson, de Toronto, que atribuye más del 70% de los aproximadamente 14.000 Covid-19 conocidos de Canadá a hogares de cuidados a largo plazo. 

En el análisis global, WSJ encontró:

• Muchos países habían hecho poco para fortalecer los hogares de ancianos antes de que el coronavirus llegara a sus fronteras y no tenían la capacidad de rastrear la propagación del contagio allí, a pesar de los riesgos conocidos.

• Las naciones a menudo reaccionaron lentamente, incluso después de que estallaban los brotes. USA esperó semanas antes de colocar a los residentes de hogares de ancianos en el nivel de mayor prioridad para acceder a las pruebas de Covid-19 y meses para exigir pruebas periódicas del personal.

• El hecho de no contener la propagación comunitaria del virus reavivó los brotes en hogares de ancianos a pesar de la mejora de las pruebas y el equipo, y las muertes volvieron a aumentar a medida que se reunían personas más jóvenes y saludables.

Riesgo mortal

"La atención a largo plazo se olvida, se descuida, al final de la lista de casi todos los países, cuando se examinan los datos", dijo Joseph Ibrahim, profesor especializado en derecho de la salud y envejecimiento en la Universidad de Monash en Australia.

Covid-19 ha sido particularmente devastador para los residentes de centros de atención a largo plazo, que representan pequeñas fracciones de la población en general pero una gran proporción de muertes por coronavirus.

Ocurren investigaciones sobre hogares de ancianos individuales y la respuesta gubernamental más amplia a los brotes en el sector en países como Canadá, Suecia, España, Italia y Francia.

Las muertes por Covid-19 en los centros de atención de ancianos disminuyeron durante partes del verano y principios del otoño, pero recientemente han aumentado nuevamente en amplias franjas de USA, junto con países europeos como Francia y Bélgica.

En el Reino Unido, donde casi 22.000 muertes conocidas de Covid-19 se han relacionado con hogares de ancianos, o aproximadamente el 27% del total, las familias en duelo están pidiendo una investigación pública.

La Comisión de Calidad de la Atención de Gran Bretaña, el regulador para el sector de la atención a largo plazo, dijo en un informe preliminar que al principio de la pandemia se enteró de docenas de residentes de hogares de ancianos sujetos a órdenes de no reanimar sin su consentimiento o el conocimiento de su familia. 

La comisión dijo que está investigando qué tan extendida era la práctica para determinar si se produjo alguna infracción de la ley británica de derechos humanos.

El caso Keenan

El 06/04, Helen Keenan descubrió que su madre, Kathleen Keenan, una residente de un hogar de ancianos cerca de Birmingham en el oeste de Midlands de Inglaterra, había dado positivo por el coronavirus mientras estaba en el hospital. En lugar de recibir atención allí, la enviaron de regreso a las instalaciones donde vivía, Bracken House, 2 días después.

Helen Keenan más joven dijo que el personal del hospital le dijo que la edad de su madre, la demencia y la enfermedad respiratoria crónica significaban que no sería elegible para cuidados intensivos, incluso si su Covid-19 empeoraba, porque tendría menos probabilidades de sobrevivir que alguien más joven y más saludable. Fue declarada médicamente apta, a pesar de la prueba positiva de Covid-19, y regresó a su hogar de cuidados.

El 26/04, dos semanas después de cumplir 84 años, Kathleen Keenan murió. Personas como su madre "simplemente fueron descartadas", dijo la Sra. Keenan.

Ann-Marie Riley, directora de enfermería de Walsall Healthcare NHS Trust, que administra el hospital donde se trató a la anciana Sra. Keenan, dijo que en el momento de su alta, la Sra. Keenan no requería altos niveles de atención. 

Como la Sra. Keenan vivía con demencia, el personal del hospital tomó la decisión clínica de que regresara a un entorno familiar donde se sintiera más cómoda, agregó, y señaló que el personal le informó a su hogar de cuidados sobre el resultado positivo de su prueba y que estaba feliz de recibirla y ayudarla a aislarse.

Agregó que el hospital reconoció que la comunicación con Helen Keenan podría haberse manejado mejor.

Una portavoz de Accord Group, que administra Bracken House, declinó hacer comentarios.

La tasa de mortalidad

Existen diferencias significativas en la forma en que las naciones rastrean los datos, incluidas las muertes por Covid-19, lo que dificulta las comparaciones directas. También existen amplias variaciones en la forma en que se regulan y categorizan los centros de atención a largo plazo. 

Aún así, muchos países muestran un patrón similar de muertes por Covid-19 altamente concentradas vinculadas a estas instalaciones, según los investigadores.

El sector ha luchado durante mucho tiempo con la falta de personal y los fallos de seguridad. 

Un documento de trabajo de la OCDE (Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económico), publicado en septiembre 2020 pero escrito en gran parte antes de la pandemia, señaló una fuerza laboral no numerosa o lo suficientemente bien capacitada para hacer frente a una población en expansión y cada vez más frágil. 

“Las fallas de seguridad evitables son endémicas”, dijo el informe, incluidas caídas, lesiones por presión e infecciones.

El riesgo de un virus transmitido por el aire en muchos hogares de ancianos tradicionales se conocía desde hacía mucho tiempo. A menudo, están abarrotados de ancianos enfermizos que comparten dormitorios o baños sin la ventilación protectora o el equipo que se encuentra en los hospitales.

Las configuraciones estaban listas para un virus respiratorio desenfrenado. Los investigadores que examinaron los brotes en Ontario, la provincia más poblada de Canadá, encontraron hogares de ancianos abarrotados que eran anteriores a los estándares de diseño de 1999 y tendían a tener peores brotes una vez que el coronavirus entró.

"Una vez que el virus entra, las residencias repletas de residentes tuvieron muchas más muertes y las tasas más altas de infección", dijo Nathan Stall, uno de los autores del estudio y geriatra del Hospital Mount Sinai de Toronto.

Una portavoz del Ministerio de Atención a Largo Plazo de Ontario, establecido en 2019, dijo que el gobierno está invirtiendo en mejoras después de décadas de negligencia y actuó rápidamente para abordar los brotes.

Algunos gobiernos con recuerdos de brotes respiratorios anteriores se concentraron de cerca en el peligro incluso antes de que llegara el Covid-19, y sus esfuerzos a menudo marcaron la diferencia.

Hong Kong

En el brote de 2003 del Síndrome Respiratorio Agudo Severo, o SARS, un coronavirus como el que causa el Covid-19, los residentes de atención a personas mayores de Hong Kong tenían 5 veces más probabilidades de infectarse que el público en general, y 57 murieron. 

Posteriormente, el gobierno de Hong Kong impuso nuevos requisitos de control de infecciones, y las instalaciones allí abastecían de manera rutinaria el suministro de equipo de protección personal durante meses, dijo Terry Lum, profesor de la Universidad de Hong Kong.

Cuando Covid-19 se avecinaba, a fines de enero de 2020, Hong Kong cerró sus residencias para la mayoría de los visitantes. 

Casi todo el mundo en Hong Kong llevaba una mascarilla a mediados de febrero para limitar la propagación del virus en la comunidad. El gobierno decidió que todos los residentes infectados del hogar de ancianos serían enviados inmediatamente a los hospitales y que otros residentes o personal expuestos fueran trasladados de las instalaciones a cuarentena. 

Hasta el 29/11/2020, Hong Kong, con más de 76.000 camas en hogares de ancianos, 30 residentes habían fallecido por Covid-19, según el Dr. Lum.

Karin Huster, enfermera y coordinadora de proyectos de Médicos sin Fronteras, una organización internacional de ayuda médica, voló a Hong Kong en enero para ofrecer apoyo a los hogares de ancianos. "Todos sabemos que los hogares de ancianos son muy complicados, con o sin Covid", explica ella. Era "bastante obvio" que estarían entre los lugares más afectados por un virus particularmente mortal para los ancianos. Encontró las instalaciones bien fortificadas y salió de Hong Kong a mediados de marzo.

Más tarde, pasaría alrededor de un mes ayudando a las instalaciones sumidas en una crisis en un lugar que, según ella, estaba mucho menos preparado: Michigan, donde su organización trabajaba con más de 30 hogares de ancianos en el control de infecciones.

Otra vez vayamos a Asia: Corea del Sur actuó rápidamente para cerrar sus hogares de ancianos a los visitantes, tomando medidas el 17/02. A pesar de las duras medidas de control de infecciones, Corea del Sur vio casos en al menos 5 hogares de ancianos como parte de un brote importante en Daegu, su 4ta. ciudad más grande, a finales de febrero.

Las autoridades de salud pública limitaron la propagación del virus en la comunidad mediante pruebas rigurosas, rastreo de contactos y cuarentena de las personas infectadas. Ese mes, las autoridades de salud examinaron 1.470 hogares de ancianos en todo el país para eliminar a los cuidadores que habían viajado recientemente a China o mostraban síntomas de Covid-19. 

Poco después, comenzaron a realizar pruebas a los residentes y al personal de los asilos de ancianos en todo el país, aunque muchas regiones no habían informado de ninguna infección por coronavirus. Los funcionarios surcoreanos también probarían los hogares de ancianos cada vez que apareciera un grupo de casos en un club nocturno, una iglesia u otro lugar en una región.

Cuando el virus se infiltra en una instalación, el gobierno envía rastreadores de contacto para verificar los registros médicos e identificar dónde había estado el personal en las últimas semanas, utilizando registros GPS. Recientemente, a los cuidadores de hogares de ancianos se les prohibió asistir a reuniones privadas fuera del trabajo, para asegurarse de que no lleven el virus a los hogares de ancianos, un paso que va mucho más allá de los esfuerzos anteriores en USA y otros países.

La mejor estrategia es evitar que los pacientes se expongan al virus en primer lugar”, dijo Jung Eun-kyeong, director de la Agencia de Prevención y Control de Enfermedades de Corea, durante una sesión informativa el 21/12/2020.

El virus

USA y muchos países europeos dieron algunos primeros pasos para reforzar sus hogares de ancianos con equipos, pruebas o mano de obra. A fines de febrero comenzaron a surgir las consecuencias.

El 28/02/2020, un residente hospitalizado de Life Care Center of Kirkland, un hogar de ancianos cerca de Seattle, se convirtió en el N°1 en dar positivo en la prueba de Covid-19, revelando un brote que mataría a decenas. El hombre de 73 años murió el 02/03/2020.

Un día después, a un trabajador de una residencia de ancianos de Sydney se le diagnosticó Covid-19, el comienzo del 1er. brote de atención a largo plazo en Australia; 75% de las aproximadamente 900 muertes por Covid-19 en Australia se han relacionado con tales instalaciones.

En Francia, el presidente Emmanuel Macron visitó el hogar de ancianos de Péan el 06/03/2020 para resaltar los peligros que el Covid-19 representaba para los ancianos. 

9 días después, la casa reportó su 1ra. infección y a fines de abril, 7 de sus 94 residentes habían muerto.

En la residencia de ancianos Vitalia Leganés, en Madrid, unos 50 residentes murieron solo en la 2da. quincena de marzo, y las autoridades españolas encontraron cadáveres de residentes en varias instalaciones, abandonados en sus camas. 

A una hora en automóvil desde Milán, en la ciudad italiana de Coccaglio, el asilo de ancianos local perdió a 24 personas en marzo, más de 33% de sus residentes. Los médicos y funcionarios locales culparon al virus, aunque ninguno de los residentes se había hecho la prueba porque, en ese momento, solo se examinaban a los ingresados ​​en los hospitales.

El rastreo

Muchos países, incluidos USA, España e Italia, inicialmente no pudieron rastrear con precisión la devastación entre los residentes de sus hogares de ancianos, ya que no tenían datos nacionales sobre las muertes por Covid-19 en las instalaciones.

La falta de pruebas provocó que el contagio de Covid-19 fuese más difícil de cuantificar. En abril, después de una protesta pública, Francia ordenó a los asilos de ancianos que informaran sobre cualquier muerte que el personal sospechara estaba relacionada con Covid-19. Se reportaron más de 3.000 solo para marzo. El recuento superó recientemente los 19.000, lo que representa casi 33% de las muertes conocidas por Covid-19.

Los informes públicos publicados el 18/03/2020 y el 03/04/2020 por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de USA, sobre el brote de Kirkland y otros en el estado de Washington, destacaron cómo el virus se propagó rápida e invisible dentro de las instalaciones, a menudo transportado por residentes y trabajadores que carecían de síntomas claros, haciendo de las pruebas masivas un baluarte vital. El personal tenía "una familiaridad y adherencia inadecuadas" a las prácticas de control de infecciones.

El personal que trabajaba tanto en el hogar de ancianos de Kirkland como en otros en la región también pareció sembrar brotes en varias instalaciones, según el informe de los CDC del 18/03/2020. Estas prácticas han sido comunes desde hace mucho tiempo, ya que los trabajadores, mal pagados, aceptan múltiples trabajos para llegar a fin de mes.

Los investigadores de Kirkland encontraron clave el hallazgo de propagación asintomática, dijo el Dr. Jeffrey Duchin, funcionario de salud pública en Seattle y el condado de King, donde se encuentra Kirkland. “Todos éramos conscientes de lo que esto significaba en el momento en que lo descubrimos. No había dudas sobre el hecho de que se trataba de una observación importante".

Los CDC difundieron pautas de prueba el 24/03/2020 que no colocaron a los hogares de ancianos en la categoría de máxima prioridad para las pruebas. Según los correos electrónicos revisados ​​por el Journal, el grupo de trabajo sobre el coronavirus de la Casa Blanca estuvo estrechamente involucrado en esas pautas, y el zar de las pruebas, Bret Giroir, envió el borrador final a los principales funcionarios de los CDC el 23/03/2020.

Los residentes de centros de atención a largo plazo con síntomas no ingresaron al nivel superior de pruebas hasta el 27/04/2020, según una reconstrucción del Journal de cómo evolucionó el Covid. Incluso entonces, los residentes asintomáticos de hogares de ancianos no se mencionaron en los grupos prioritarios. En última instancia, los reguladores federales no exigieron realizar pruebas al personal de los hogares de ancianos hasta agosto. Nunca impidieron que los trabajadores, entre los cuales el gobierno ha contabilizado más de 400.000 infecciones y al menos 1.268 muertes, se trasladaran entre instalaciones.

Un portavoz de los CDC se negó a comentar estos datos. Seema Verma, administradora de los Centros de Servicios de Medicare y Medicaid, que regula los hogares de ancianos, dijo que su agencia había actuado rápida y agresivamente para proteger los hogares de ancianos. Ella dijo que el mandato de prueba se produjo en conjunto con un esfuerzo federal para proporcionar equipo, y prohibir que el personal trabajara en múltiples instalaciones podría haber empeorado la escasez de personal y equipos. CMS comenzó a publicar datos sobre Covid-19 en hogares de ancianos a principios de junio.

“Gracias al trabajo que hemos hecho, en realidad hemos salvado muchas, muchas vidas”, afirmó Verma. Ella criticó las respuestas en algunos estados y dijo, "al final del día, la responsabilidad final son los asilos de ancianos".

Una portavoz de la oficina del almirante Giroir dijo que "al comienzo de la pandemia, las pruebas de Covid-19 se priorizaron estratégicamente para asignar recursos y ayudar a prevenir la propagación del virus". Los pacientes hospitalizados y los trabajadores sanitarios sintomáticos ocupaban los primeros lugares de la lista "para que no infectaran a otros en sus hospitales y no abrumaran los sistemas sanitarios".

El caso de Maine

En Francia y Bélgica, algunos empleados de residencias de ancianos han dicho que no se les permitió enviar a los residentes enfermos a los hospitales, lo que los dejó sin un tratamiento eficaz y aumentó el riesgo de que la infección se propagara dentro de las instalaciones.

En el Reino Unido, la prisa fue para proteger al Servicio Nacional de Salud (NHS) de verse abrumado por los casos de Covid. El NHS ordenó a los hospitales que dieran de alta a los pacientes para despejar la capacidad instalada, según un informe de la Oficina Nacional de Auditoría, que monitorea el gasto del gobierno. 

Entre el 17/03/2020 y el 15/04/2020 alrededor de 25.000 pacientes fueron enviados a hogares de ancianos sin que se le realizaran pruebas obligatorias acerca del nuevo virus, según el informe.

El Departamento de Salud y Atención Social -autoridad gubernamental responsable del NHS-, se defendió en junio, cuando se publicó el informe, informando que tomó las decisiones correctas en el momento adecuado y que el 60% de los hogares de ancianos lograron evitar un brote.

En Italia, la escasez de personal en las residencias de ancianos en algunas regiones se agravó aún más cuando los hospitales públicos, que estaban escasos de personal, empezaron a contratar enfermeras que habían trabajado en centros de atención a personas mayores. 

Los trabajos en el hospital eran más seguros y deseables, explicó Andrea Rotolo, profesora de la Escuela de Administración SDA Bocconi, en Milán. "Eso dejó a los hogares de ancianos con menos personal", explicó. "No pudieron reemplazar de la noche a la mañana a las personas que renunciaban". 

Los hospitales también fueron priorizados inicialmente para equipos de protección y pruebas, agregó.

A fines del verano, en USA, y en muchos otros países, la escasez de equipos de prueba y protección en los hogares de ancianos había disminuido un poco. Pero en el otoño boreal, las muertes comenzaron a aumentar nuevamente dentro de las residencias geriátricas, aunque en algunos lugares no tan rápido como en la primavera.

Un brote mortal en Maine, USA, puso de relieve el riesgo. El problema pareció comenzar con una boda el 07/08/2020 a la que asistieron 55 personas en Millinocket, una pequeña ciudad en el interior rural del estado. Hasta entonces Millinocket no había reportado casos de Covid-19, según el Centro de Control y Prevención de Enfermedades de Maine. Hacia el 12/08/2020, la agencia estatal recibió resultados de laboratorio que mostraban que 2 asistentes habían dado positivo, la primera advertencia de un brote que alcanzaría al menos a 178 personas.

Un asistente que portaba el virus tuvo contacto con su padre, que era asistente de enfermería en el Maplecrest Rehab & Living Center, en Madison, Maine, a unas 100 millas de distancia (160 Km.), según informes estatales. Este empleado trabajó en un turno nocturno el 11/08/2020, a pesar de informar síntomas que incluían dolor de garganta, escalofríos, tos y dolor de cabeza, según un informe de inspección estatal.

North Country Associates, la empresa matriz de Maplecrest, afirma que la casa, de 58 camas, trabajó con las autoridades estatales para detener la propagación de Covid-19 y corregir todas las deficiencias encontradas en esa inspección. Las mejoras incluyen la adición de un sistema preventivo dedicado al control de infecciones, según Maine.

La infección en la boda provocó 40 infecciones en el hogar de ancianos, incluidos 25 residentes y 15 miembros del personal, dijo el estado. Y 7 de los residentes fallecieron.