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En Sudáfrica el virus volvió a mutar, descubren en Londres

En el Reino Unido se identificó una nueva variante de coronavirus, detectada por primera vez en Sudáfrica, ya que los científicos advirtieron sobre los riesgos que plantea el creciente número de mutaciones de Covid-19. Se han identificado dos casos de la cepa 501.V2, que ha provocado un aumento reciente de infecciones por Covid-19 en Sudáfrica, en contactos de personas que habían llegado del país en la última quincena, dijo Matt Hancock, secretario de salud del Reino Unido. “Este virus es aún más transmisible y parece haber mutado más que la nueva [cepa detectada en el Reino Unido]”, dijo Hancock, y agregó que los viajeros y sus contactos cercanos deben ponerse en cuarentena inmediatamente.

Aunque todavía no sabemos con certeza si B.1.1.7 es sustancialmente más transmisible, sabemos que la pandemia está fuera de control en la mayor parte del mundo. Debemos equilibrar la incertidumbre científica con enfoques sensibles que ya sabemos que son eficaces para reducir la transmisión comunitaria, independientemente de lo que aprendamos sobre B.1.1.7.

La variante del nuevo coronavirus detectada por primera vez en Sudáfrica, cepa 501.V2, surgió independientemente de su contraparte en el Reino Unido, B.1.1.7, que ha impulsado un rápido aumento de casos de Covid-19 en Londres y el sudeste de Inglaterra.

El análisis genético muestra que las variantes detectadas en el Reino Unido y Sudáfrica tienen más de 20 mutaciones, una cantidad inusualmente grande de cambios en el virus. Algunas de las mutaciones difieren entre las dos cepas, aunque algunos de los cambios son los mismos.

Ambas variantes incluyen cambios en la proteína de pico, que el coronavirus usa para ingresar a las células humanas. 

Los científicos de Sudáfrica han dicho que es "muy plausible" que esta mutación de pico N501 pueda hacerla más infecciosa, quizás porque produce una "carga viral" más alta en el tracto respiratorio superior. Pero han advertido que se necesitan más estudios.

"Los datos preliminares sugieren que el virus que ahora domina en la segunda ola se está propagando más rápido que la primera ola", dijo Salim Abdool Karim, el principal asesor de Covid-19 del gobierno sudafricano. “No está claro si la segunda ola tiene más o menos muertes, en otras palabras, la gravedad aún no está muy clara”.

Los científicos de Sudáfrica, al igual que sus homólogos del Reino Unido, están buscando pruebas que demuestren si es probable que la nueva variante cause diferentes síntomas y si sería más difícil de detectar, tratar o vacunar.

Los Centros Africanos para el Control y la Prevención de Enfermedades tuvieron una reunión de emergencia para discutir la variante 501.V2, que surgió en la bahía Nelson Mandela, en Eastern Cape, en el sur de Sudáfrica. La conclusión fue que no había una necesidad inmediata de restringir el comercio o los viajes por el continente, en gran parte porque la mayoría de los países africanos ya requieren una prueba de Covid-19 negativa antes de ingresar.

La aparición de la nueva variante ha coincidido con lo que los CDC de África denominaron una segunda ola de Covid-19 en África, en la que el número de infecciones y muertes ha aumentado en algunos países. 

Al igual que el Reino Unido, Sudáfrica hace un esfuerzo por rastrear las mutaciones del virus mediante una secuenciación genómica extensa. 

"Estamos entrando en una fase particularmente peligrosa de esta pandemia", dijo el Dr. Andrew Preston, microbiólogo de la Universidad de Bath. La evolución de dos nuevas variantes casi al mismo tiempo con una gran cantidad inusual de mutaciones hace que “el despliegue efectivo de las vacunas sea aún más crítico en el tiempo”, dijo.

Algunas precisiones

La viróloga Angela Rasmussen, del Centro de Georgetown para la Ciencia y la Seguridad de la Salud Global, escribió en el diario The Guardian, de Londres, acerca de la mutación ocurrida en el Reino Unido (la de Sudáfrica es demasiado reciente para incluirla en este análisis):

"Ahora todos sabemos que se ha detectado en el Reino Unido una nueva variante de Sars-CoV-2, el virus que causa Covid-19, y se está propagando rápidamente. Chris Whitty, director médico de Inglaterra, anunció que la variante, llamada B.1.1.7 , es hasta un 70% más transmisible según los estudios de modelado. 

B.1.1.7 causó muchas infecciones en el sureste de Inglaterra en un corto período de tiempo, desplazando rápidamente otras variantes circulantes. Los pacientes infectados con B.1.1.7 también tenían cargas virales más altas. 

Si bien esto es ciertamente preocupante y merece una investigación científica urgente, los datos que respaldan que esta variante por sí sola está impulsando el aumento asociado de casos son preliminares y no concluyentes. No obstante, los políticos comenzaron a implementar políticas radicales de inmediato.

Varios países han impuesto prohibiciones de viaje, lo que reduce en gran medida los viajes desde el Reino Unido o los bloquea por completo. Francia cerró sus fronteras a la mayor parte del transporte de mercancías. El gobernador de Nueva York, Andrew Cuomo, pidió al gobierno de Estados Unidos que imponga numerosas restricciones, incluida la prohibición de viajar desde Europa. Más tarde se conformó con pruebas rápidas obligatorias para todos los viajeros en vuelos con destino a Estados Unidos desde el Reino Unido.

Dada la alta prevalencia de todas las variantes de Sars-CoV-2, incluso en el Reino Unido y muchos países en el extranjero, es poco probable que la imposición de onerosas restricciones de viaje por sí sola tenga un impacto significativo en la pandemia general. 

Además, puede que sea demasiado tarde. La variante B.1.1.7 se ha informado en otros países europeos, así como en Australia. Estas políticas parecen basarse más en el miedo a las variantes con propiedades desconocidas que en los datos reales, y se deben a un malentendido persistente y fundamental de los virus y de cómo evolucionan y cambian cuando se propagan por una población.

La mutación genética, el proceso que impulsa toda adaptación evolutiva, es normal y esperada, particularmente para los virus. Cada vez que el virus copia su material genético, llamado genoma, puede cometer un error. Si ese error no se corrige, se copiará la próxima vez que el virus replique su genoma. 

Las mutaciones ocurren por casualidad, pero si ocurren en un lugar crítico y le dan al virus una ventaja que le permite competir con otras variantes virales, se dice que están bajo selección evolutiva positiva. Por ejemplo, las mutaciones en la proteína de pico de Sars-CoV-2, que permite que el virus entre e infecte las células, pueden seleccionarse si hacen que el virus sea más eficiente para establecer una infección.

No más grave

Probablemente podamos esperar ver otras variantes que puedan ser más efectivas para propagarse, causar enfermedades o eludir nuestras respuestas inmunes. Debemos estar preparados para responder de manera informada y reflexiva, en lugar de reaccionar. 

Desafortunadamente, debido a que el Sars-CoV-2 se está propagando tan ampliamente, el virus tiene muchas oportunidades de desarrollar mutaciones que le dan una ventaja competitiva. La única forma de detener la mutación del virus es quitarle su capacidad de replicarse, lo que significa reducir drásticamente la transmisión comunitaria.

Las mutaciones no convierten automáticamente a un virus en un patógeno más excepcional. Las ventajas conferidas por mutaciones virales seleccionadas positivamente son buenas para el virus, pero no siempre son necesariamente malas para el huésped humano. 

Muchas mutaciones pueden hacer que el virus infecte mejor las células, se replique o se transmita a nuevos huéspedes, pero no tendrá ningún efecto sobre la gravedad o el tipo de enfermedad que causan. 

En el caso de B.1.1.7, afortunadamente no hay indicios de que las 23 mutaciones que distinguen la variante den como resultado un Covid-19 más grave.

La afirmación de que B.1.1.7 es más transmisible se basa principalmente en pruebas epidemiológicas y datos sobre el aumento de la carga viral, y es convincente, pero está lejos de ser decisiva. 

Para demostrar de manera concluyente que B.1.1.7 es más transmisible, es necesario cuantificarlo experimentalmente en modelos animales de transmisión de Sars-CoV-2. Incluso si B.1.1.7 resulta ser más transmisible, no es probable que se transmita de manera diferente a todas las demás variantes de Sars-CoV-2 circulantes. No ha adquirido superpoderes virales que hagan que las precauciones existentes sean irrelevantes, y todavía se transmite principalmente a través de la inhalación o el contacto directo con aerosoles y gotitas respiratorias infecciosas.

Una cosa que es poco probable que tenga un gran impacto es el tipo de prohibición de viajar que aparentemente se impone para evitar la exportación de B.1.1.7 desde el Reino Unido. Esto refleja una comprensión simplista de cómo se propagan y evolucionan los virus, así como también cómo detectamos la aparición de nuevas variantes potencialmente consecuentes, como B.1.1.7. 

El Reino Unido es líder mundial en vigilancia genómica, la práctica de secuenciar los genomas de los virus que provocan nuevos casos. Es probable que B.1.1.7 ya esté circulando en otros países, y simplemente no se ha detectado todavía debido a una prevalencia ya alta de Sars-CoV-2 y una vigilancia genómica menos completa. 
Las medidas draconianas pueden fomentar el pánico y empeorar la situación. Cuando se anunciaron el cierre y las restricciones de viajes nacionales en el Reino Unido, los pasajeros las plataformas de las estaciones de tren y los vagones abarrotados para salir de Londres antes de la aplicación de las restricciones de nivel 4, creando condiciones propicias para la propagación del virus.

En lugar de prohibiciones de viaje duras y en gran medida ineficaces, deberíamos centrarnos en fomentar el cumplimiento de intervenciones comprobadas como enmascarar, distanciar, evitar multitudes y espacios cerrados, evitar reunirse fuera de la casa o de la unidad de cuarentena y practicar una buena higiene de manos. 

Al enfatizar la naturaleza aditiva de la reducción del riesgo, la transmisión se puede reducir de una manera que empodera a las personas con la información para tomar buenas decisiones para protegerse a sí mismas y a sus familias.

Aunque todavía no sabemos con certeza si B.1.1.7 es sustancialmente más transmisible, sabemos que la pandemia está fuera de control en la mayor parte del mundo. Debemos equilibrar la incertidumbre científica con enfoques sensibles que ya sabemos que son eficaces para reducir la transmisión comunitaria, independientemente de lo que aprendamos sobre B.1.1.7. 

Las medidas dramáticas implementadas a través del miedo y la incertidumbre desperdician la oportunidad de aumentar la participación en las medidas que se sabe que reducen la transmisión, independientemente de la propensión innata de un virus a propagarse a nuevos huéspedes. Ya hemos sufrido pérdidas inaceptables por Covid-19. 

Para contener verdaderamente la pandemia, los líderes y los legisladores deben educar con calma e involucrar al público, en lugar de correr el riesgo de entrar en pánico a través de medidas confusas e incoherentes."