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El peligro de darle mucho poder a los perros de la guerra

Degollamientos de menores, asesinatos de mujeres y torturas de campesinos: las hazañas de las tropas australianas en Afganistán. Además de los 39 asesinatos documentados, hay descripciones de muchas otras atrocidades, detalladas por militares bajo condición de anonimato. El jefe de la Fuerza de Defensa de Australia (FDA), Angus Campbell, presentó un informe del inspector General de las FDA, Paul Brereton, sobre asesinatos de no combatientes, perpetrados por las Fuerzas Especiales del país en Afganistán entre los años 2005 y 2016.

Comandos australianos en Afganistán.

En total, la investigación verificó 39 casos de ejecuciones delictivas e identificó a 25 militares vinculados a estos actos, calificados por el jefe de la Fuerza de Defensa de Australia (FDA), Angus Campbell, "posiblemente el episodio más vergonzoso en la historia militar de Australia". 

No obstante, la versión difundida al público incluye indicios de que tal práctica pudo haber sido más generalizada de lo comprobado.

El informe del inspector General de las FDA, Paul Brereton, cita 2 reportes de la socióloga australiana Samantha Crompvoets, basados en entrevistas que "muchos miembros del Comando de Operaciones Especiales y partes interesadas externas" le concedieron bajo condición de anonimato.

Tras examinar los relatos de los soldados, la socióloga indicó que, según sus observaciones, las tropas australianas cometieron en Afganistán "un gran número de asesinatos ilegales".

El allanamiento de aldeas era un momento especial. Según sus informantes, cuando los campesinos corrían al llegar el helicóptero, los soldados disparaban contra ellos, matando no solo a hombres, también a mujeres y niños. Luego se justificaban afirmando que las víctimas "estaban corriendo [...] a sus escondites de armas".

De inmediato, la aldea se acordonaba, y los hombres y chicos eran llevados a una casa. "Allí eran atados y torturados por las Fuerzas Especiales, a veces durante días. Cuando las Fuerzas Especiales se iban, los hombres y los niños eran encontrados muertos: con disparos en la cabeza o con los ojos vendados y degollados", según el informe de la Defensa australiana.

El asesinato de 2 adolescentes

Miembros del Regimiento de Servicio Aéreo Especial conducían por una carretera y vieron a dos chicos, de 14 años, que decidieron que podrían ser simpatizantes de los talibanes. Se detuvieron, los registraron y los degollaron. 

El resto de la tropa tuvo que "limpiar el desorden", lo que implicó embolsar los cuerpos y arrojarlos a un río cercano.

El asesinato de los chicos desarmados, que, según la investigadora, no fue un hecho aislado, sirvió para que los asesinos "se ganaran un prestigio" y aumentaran su autoridad entre sus compañeros.

No se cree que haya sanciones. El informe indica: "La doctora Crompvoets [...] no identifica a ningún perpetrador o unidad involucrada. Más bien, describió la información que recibió como 'una gran cantidad de escenarios vagos y sin nombre' en conversaciones que caracterizó como 'fuera de registro'".

Además, casi todos los informantes negaron haber participado en las atrocidades. Solo un interlocutor confesó ser testigo de un crimen.

El informe exonera a la jefatura del Ejército de la responsabilidad de los asesinatos. Brereton no encontró "pruebas" de que militares de alto rango tuvieran conocimiento de los homicidios ilegítimos, dado que los soldados ocultaron las ejecuciones para evitar el escrutinio.

La humillación

Espectacular el relato de ABC, de Australia, en una investigación propia:

"El Stirrer Parade (Desfile del Agitador) fue una oportunidad única para que se reunieran los tres escuadrones de élite del Regimiento de Servicio Aéreo Especial (SAS). Stirrer  había sido una fecha fija del calendario social de SAS durante décadas.

A veces, Stirrer era la oportunidad para ajustar cuentas y reforzar dónde estaba el verdadero poder del regimiento: la llamada "mafia de suboficiales". Estos eran los veteranos curtidos en la batalla en Afganistán e Irak.

"Tienen toda la experiencia en la guerra", dice un ex operador de SAS. "[Tienen] credibilidad callejera, experiencia masiva".

No sólo los nuevos admiran a estos sargentos, sino que los oficiales subalternos que están por encima de ellos también los respetan. Incluso les temen."

"En 2010, una camarilla de sargentos utilizó el evento Stirrer para humillar a un oficial subalterno que había demostrado la audacia de cuestionar su poder.

En la gran audiencia de Stirrer ese día había algunos altos mandos serios, incluido un general. Los escuadrones estaban haciendo todo lo posible para superar a los demás. Todo el mundo se estaba riendo, incluso si parte del "humor" era tan oscuro como la noche afgana e igual de letal.

Entonces los sargentos subieron al escenario. Tenían que hacer un anuncio sobre un oficial subalterno.

El oficial subalterno también era un veterano de la guerra de Afganistán. Era inteligente y competente, aunque algunos lo encontraron un poco pedante y quisquilloso. Se había negado a inclinarse ante la mafia de suboficiales.

En Afganistán había rechazado a los sargentos, quejándose con los comandantes de Operaciones Especiales sobre lo que estaba sucediendo en las patrullas.

El oficial subalterno también estaba descontento por el consumo excesivo de alcohol entre los SAS en la base de Tarin Kowt. Había hecho sonar el silbato, y para la mafia, todo esto era una traición imperdonable.

En Stirrer tuvieron la oportunidad perfecta para meter el cuchillo.

Allí, frente a cientos de sus compañeros y superiores, anunciaron que el suboficial había ganado el "Cock of Year". No fue un premio para el soldado SAS más dotado. Lejos de ahi. La multitud estalló en carcajadas, incluidos los de bronce.

Cock of Year puede ser "Gallo del Año" o "Polla del Año" (Pene del Año, un insulto, casi como 'pelotudo del año').

Esto no fue un apuñalamiento, dijo un veterano de SAS, fue una decapitación.

Fue la máxima humillación para un oficial que formaba parte de la fuerza de combate más elitista y venerada del país. Un tiempo después, dejaría el SAS."

El verdadero poder

¿Qué mensaje se envió? Para el soldado promedio, que los sargentos eran el verdadero poder del SAS. Incluso los altos mandos piensan que está bien mear un poco a esos oficiales subalternos.

A los oficiales subalternos, que si seguían a los sargentos, se quedarían en paz. Si rechaza, su vida se convertirá en un infierno viviente. Ah, y no esperes que los de arriba te respalden.

El oficial subalterno del SAS no fue el único que abandonó el regimiento tras ser coronado como el Gallo del Año.

También lo hizo un respetado veterano de 20 años, ganador de la Cruz de Servicio Distinguido por su liderazgo en Afganistán.

El disgusto con Stirrer alcanzó los niveles más altos del Comando de Operaciones Especiales, lo que llevó a su entonces jefe, el mayor general Jeff Sengelman, a emitir una directiva sobre el comportamiento de los soldados en el evento anual.

Los documentos de defensa obtenidos por ABC Investigations bajo las leyes de Libertad de Información revelan que Sengelman criticó la conducta de algunos soldados del SAS, diciendo: "Stirrer ya no es una diversión sino un evento para ajustar cuentas".

"Lo más crítico es que dañó la reputación y deshonró a personas de calidad, a menudo líderes, dentro de la unidad", escribió en julio de 2016.

Otro documento de la Defensa condenó el premio Pene del Año como un "ataque despiadado con la intención de humillar a través de una mentalidad de turba", y agregó que ya no era gracioso y se estaba "volviendo venenoso y divisivo" y "cobarde".

El festival Stirrer fue emblemático de lo que había salido mal con el SAS, tanto en Australia como en Afganistán.

"Tuvimos algunos buenos sargentos y no tan buenos sargentos", dice otro ex operador de SAS. 

Ese camino llevó a una investigación de más de 4 años por parte del Inspector General de la Fuerza de Defensa Australiana (IGADF) .

Dirigida por el juez de la Corte Suprema de Nueva Gales del Sur y el mayor general de la reserva del ejército, Paul Brereton, la investigación fue provocada por "rumores vagos de delitos muy graves de los soldados de las fuerzas especiales durante un período de más de 10 años".

El informe más importante en la historia reciente de las Fuerzas de Defensa de Australia (ADF) es una bomba.

Resistencia al interrogatorio

Uno de los mayores desafíos de la investigación ha sido levantar el velo del secreto en el que se basa la comunidad de fuerzas especiales, ganarse la confianza de testigos escépticos y a veces asustados, y corroborar los "rumores" a menudo nebulosos de crímenes de guerra en campos de batalla distantes.

Los operadores de SAS entrevistados por el equipo de investigación han realizado un entrenamiento de "resistencia al interrogatorio". Se trata de hombres duros a los que se les ha enseñado a soportar la tortura, las palizas y la privación del sueño en un intento por romperlos.

La fuerza etrás de la investigación ha sido el propio Paul Brereton, un jurista muy respetado y un inquisidor sensato.

Durante el curso de la investigación, Brereton y su equipo han escuchado denuncias impactantes de asesinatos a sangre fría de civiles, ejecución sumaria de detenidos, golpes, colocación de armas en cuerpos y "desangrado" de soldados de las fuerzas especiales que involucraban a superiores, ordenándoles que disparen a la gente.

Las fuerzas especiales que fueron a Afganistán son solo el 5% del personal militar, pero representaron la mitad de las bajas en ese conflicto. Los hombres del SAS y los comandos han sido considerados héroes y modelos a seguir por los líderes políticos, y algunos han recibido premios y condecoraciones. 

Sin embargo, algunos de ellos (una minoría, hay que decirlo) fueron acusados del asesinato de inocentes.

Documentos

El trabajo innovador de Nick McKenzie y Chris Masters, de Nine Newspapers; y Dan Oakes, Andrew Greene y Sam Clark, de ABC, descubrió que había veteranos que querían hablar sobre algunas de las cosas que vieron. Incidentes que los perseguían. Creían que estos crímenes debían ser expuestos, los perpetradores castigados y el honor del regimiento restaurado.

Uno habló de una base de datos secreta. Fue un tesoro de fotos y videos tomados por 3 miembros del Squadron SAS, para compartir solo entre su círculo muy unido. Todo el material se recopiló sobre la "Rotación 17", el despliegue de las fuerzas especiales en Afganistán entre febrero y julio de 2012. Este fue el año en que sucedieron muchas cosas malas. Algunos dijeron que fue el peor año para los delitos y faltas cometidos por las fuerzas especiales durante todo el conflicto afgano.

Pero las historias de los archivos afganos de ABC en 2017 dieron una visión sin precedentes de las operaciones de las fuerzas especiales de élite de Australia, detallando incidentes de tropas que mataron a hombres y niños desarmados y preocupaciones sobre una "cultura guerrera" entre los soldados.

Todos lo sabían

ABC ha informado sobre la muerte de hombres afganos y algunos niños, presuntamente asesinados ilegalmente por soldados australianos. 

Un ex operador no estaba sorprendido por las imágenes. Estaba sorprendido de que hubiera salido: "La conducción lo sabía. Esto iba más allá de las patrullas. Esto se sabía en la cadena de mando".

Entonces, ¿los líderes realmente sabían lo que estaba sucediendo en Afganistán? ¿Sabía que algunos de sus soldados -nuevamente, una pequeña minoría- habían cometido crímenes de guerra?

Un informe de 2016 de la socióloga Samantha Crompvoets, con sede en Canberra, levantó por primera vez banderas rojas sobre la conducta de las fuerzas especiales australianas en Afganistán. 

Basado en entrevistas con soldados de las fuerzas especiales y personal de las Fuerzas de Defensa, encontró que las tropas de élite pueden haber utilizado "la aplicación ilegal y no autorizada de la violencia en las operaciones" que incluían un "desprecio por la vida y la dignidad humanas". 

Pero a Crompvoets también se le informó sobre la manipulación de listas de objetivos, encubrimientos, asesinatos ilegales, sed de sangre, asesinatos por competencia y el asesinato de los llamados 'squirters', personas sospechosas de ser combatientes, que huyeron de las patrullas de las fuerzas especiales.

El informe fue encargado por el comandante de operaciones especiales Jeff Sengelman, quien se había preocupado por el impacto que los años de despliegues de alta intensidad estaban teniendo en los SAS y los comandos. Sengelman estaba escuchando historias que el informe de Crompvoets confirmaría.

En 2018, Nine Newspapers informó que el mayor general Sengelman había informado al jefe de Defensa Angus Campbell sobre sus preocupaciones 2 años antes. Había escrito que muchos de los "problemas" del Afganistán que habían salido a la luz podrían "estar relacionados con un liderazgo débil y una falta de responsabilidad".

Las preocupaciones de Sengelman, y el posterior informe de Crompvoets, desencadenarían la investigación del IGADF.

Pero algunos dicen que los altos mandos de las fuerzas especiales conocían durante años muchas denuncias de comportamiento ilegal. 

El ex comandante de patrulla del SAS tenía un mensaje sobre presuntos crímenes de guerra. "TODOS LO SABÍAN", escribió.

Apenas unas semanas después de que Four Corners emitiera 'Killing Field', el comandante de las fuerzas especiales de Australia, Adam Findlay, convocó a una reunión de docenas de soldados del SAS en sus cuarteles en Perth. 

Según un informe detallado de Nine Newspapers, culpó de los crímenes de guerra a "una causa común".

Sin consecuencias

El informe de investigación de la IGADF irá al Jefe de la Fuerza de Defensa Australiana, Angus Campbell. En 2011, fue el comandante de las Fuerzas de Tarea Conjuntas 633, responsable de todas las fuerzas en el Medio Oriente, incluido Afganistán. Campbell también es un ex comandante de escuadrón y tropa del SAS.

El Jefe del Ejército, Rick Burr, es otro con antecedentes en las fuerzas especiales, habiendo sido comandante del SAS y jefe de un contingente de fuerzas especiales en Afganistán en 2008.

Entonces, ¿el jefe de las ADF y el jefe del ejército, hombres que cuentan con un conocimiento cercano de las fuerzas especiales, tienen un posible conflicto de intereses en el informe de la IGADF?

Algunos piensan que sí.

La perspectiva de cargos penales no está del todo clara.

Después de más de cuatro años de espera por el informe Brereton, puede pasar otra década antes de que finalicen los enjuiciamientos.

Para algunos, el informe IGADF ofrece esperanzas de reivindicación. Para otros, podría proporcionar una posible liberación de años de tormento.

La tragedia de esta guerra se extiende por continentes y años.

Sus víctimas no quedaron simplemente tiradas en los campos, valles o complejos de Afganistán.

Sus víctimas también regresaron a Australia.

Entre ellos se encontraban personal de las fuerzas especiales que vieron a sus compañeros matar indiscriminadamente, que se sintieron comprometidos y corrompidos por lo que presenciaron y que estaban moral y psicológicamente desgarrados por el sentimiento de que eran parte del encubrimiento.

Para ellos, su silencio era complicidad.

"Después de la IGADF, cuando les di todas mis pruebas, fue como si alguien me hubiera quitado un peso de mi pecho", dijo un ex operador de SAS. "Porque estás cargando toda esa mierda cuando sabes que lo que había ocurrido estaba mal".

Durante 8 años este ex operador había cargado con esa mierda, en su caso el horrible recuerdo de un compañero disparando a un hombre discapacitado desarmado en la cabeza mientras el afgano huía por miedo al helicóptero y a los soldados del SAS.

Para este hombre que huía, estos extraños podrían haber sido de otro planeta, con sus perros salvajes, armas cargadas y caras pintadas. Este asesinato brutal e indiscriminado no solo perseguía los sueños del operador de SAS, sino también sus horas de vigilia.

Se había sentido honrado de haber sido seleccionado para el SAS, solo que sus experiencias en Afganistán le hicieron cuestionarse a sí mismo y todo lo que supuestamente representaba el regimiento.