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Atención Argentina, Chile y Bolivia porque USA se sube a la competencia por quién tiene más litio

El litio es un metal alcalino utilizado en aleaciones conductoras de calor pero en especial en las baterías eléctricas que alimentará la nueva locomoción. El litio fue descubierto por Johann Arfvedson en 1817, en la isla Utö (Suecia) pero ni él ni Christian Gmelin pudieron aislar el elemento de sus sales. Sí lo consiguieron William Thomas Brande y sir Humphrey Davy mediante electrólisis del óxido de litio. En 1923, la alemana Metallgesellschaft AG comenzó a industrializar el litio. El “triángulo del litio” va desde el salar de Uyuni (Bolivia) al salar de Atacama (Chile) y el salar del Hombre Muerto (Argentina), más del 60% del litio global. Pero ahora USA quiere participar de la oferta.

En el Mar de Salton, Bombay Beach, un potencial para producir litio, que podría ayudar a bajar el desempleo en la región.

Muy interesante el informe de BusinessWeek Bloomberg sobre lo que está por suceder en el Valle Imperial, en California, la zona del llamado Mar de Salton, que en USA quieren convertir en el Valle de Litio: 600.000 toneladas de litio al año. 

"Las tormentas de polvo mezcladas con toxinas barren el condado Imperial de California, donde los volcanes de lodo escupen y sisean cerca de las orillas del lago que se encoge lentamente conocido como el Mar de Salton. El condado es uno de los más pobres de California, la mayoría de sus trabajos están ligados a una delgada franja de tierra irrigada rodeada de desierto. San Diego y la próspera costa de Golden State se encuentran a solo 100 millas (160 Km.) de distancia a través de un revoltijo de montañas, pero bien podría ser otro mundo", escribió David Baker.

"Sin embargo, este paisaje lunar pasado por alto puede ser la clave del futuro de los autos limpios de Estados Unidos. La salmuera caliente atrapada debajo del suelo del desierto contiene potencialmente uno de los depósitos de litio más grandes del mundo. La demanda del metal se está disparando a medida que los fabricantes de automóviles de todo el mundo cambian a automóviles eléctricos que funcionan con baterías de iones de litio. La mayor parte de ese litio proviene ahora de Australia, China y América del Sur. Estados Unidos desea desesperadamente su propio suministro", agregó él.

Y Baker fue por más: 

** "No hay duda de que el litio está ahí. La salmuera que lo contiene ya fluye a la superficie día y noche a través de una serie de 11 plantas de energía geotérmica, agrupadas alrededor del borde sureste del Mar Salton. Las plantas, que operan durante décadas, convierten el agua de 500F en vapor para generar electricidad. Todo lo que se necesita es una forma de extraer el litio antes de bombear el resto de la salmuera al subsuelo. Un informe de marzo de 2020 de la organización de investigación SRI International estimó que el área del Mar de Salton podría producir 600.000 toneladas de litio al año, casi ocho veces la producción mundial del año pasado.

**  "Pero una cosa es extraer litio de la salmuera de la región como prueba y otra es hacerlo a granel, a un costo razonable. “Esto no es alquimia”, dice Jonathan Weisgall, vicepresidente de relaciones gubernamentales de Berkshire Hathaway Energy Co., que posee 10 de las plantas geotérmicas de la región. “El litio está ahí y lo hemos recuperado en el laboratorio. La pregunta es, ¿se puede hacer de forma comercial?

**  "Berkshire, que tiene grandes bolsillos, es una de las tres empresas que desarrollan instalaciones para extraer litio de la salmuera. En otras partes de California, el gigante minero Rio Tinto Group ha estado extrayendo el metal de viejos relaves de minas. Tesla Inc. ha anunciado planes para producir su propio litio a partir de arcilla de Nevada, algo que nunca se hizo a escala comercial. Hace seis años, la startup Simbol Materials LLC afirmó haber descifrado el código en su planta de demostración de Salton Sea, atrayendo una oferta de compra de Tesla de 325 millones de dólares, informó el periódico Desert Sun. El trato no se concretó y Simbol colapsó en 2015, cerrando su planta."

Valle de Litio

Los funcionarios de California, que han pasado años estudiando la idea, ambicionan una producción que podría convertir a USA en una fuerza mundial en la industria de baterías que domina China. 

Incluso han comenzado a usar el nombre "Lithium Valley" para rotular la idea: ¿Por qué no fabricar las baterías allí también, en fábricas que funcionan con energía geotérmica limpia? 

Y si las baterías se fabrican allí, ¿por qué no todo el coche eléctrico? 

La infraestructura está ahí, la fuerza laboral está ahí”, dice Rod Colwell, director ejecutivo de Controlled Thermal Resources Ltd., que construirá una nueva planta geotérmica, completa con extracción de litio, en el lago. “Si logramos enganchar una planta de baterías, estamos hablando de 3.000 puestos de trabajo. Eso es muy importante para el sur de California".

Sería más importante para el condado de Imperial, donde antes de la pandemia del neuvo coronavirus, la tasa de desempleo ya llegaba más allá del 15%. 

El condado, 85% latino, sufrió uno de los peores brotes de Covid-19 en California. Sus 2 hospitales estaban tan ocupados que algunos pacientes fueron trasladados en avión hasta San Francisco. El asambleísta estatal Eduardo García, quien creció en el área y ahora la representa en Sacramento, dijo: “Los que vivimos aquí y hemos estado viviendo con los desafíos económicos llevamos años tocando el timbre”.

El gobernador Gavin Newsom firmó en septiembre un proyecto de ley que crea un comité para explorar el desarrollo de los recursos de litio del condado. 

Mar de Salton

El Valle Imperial se extiende a ambos lados de la frontera mexicana. En 1905, el dique de un canal de riego que traía agua del río Colorado a unas 60 millas (96 Km.) al este se abrió de golpe. El agua se vertió en una depresión en el desierto, el Salton Sink, creando un lago cuya superficie se encuentra a más de 200 pies (60,9 metros) por debajo del nivel del mar. Se está secando y encogiendo lentamente, volviéndose más salado cada año. Los pesticidas de los campos irrigados cercanos se asentaron en el lecho del lago y ahora quedan expuestos a los vientos para ser arrastrados durante las tormentas de polvo, explicó BusinessWeek.

Debajo del lago, una burbuja de magma, roca parcialmente fundida, calienta el agua que utilizan las plantas geotérmicas. Esa agua, lejos de ser pura, contiene una parte considerable de la tabla periódica. Cuando se construyeron las plantas de energía en la década de 1980, nadie pensó mucho en el litio; Las primeras baterías comerciales de iones de litio no llegaron al mercado hasta 1991.

Las plantas en el Mar de Salton extraen su salmuera sobrecalentada de pozos de miles de pies de profundidad, dejan que se convierta en vapor dentro de la planta, usan el vapor para hacer girar turbinas y generar energía, luego lo bombean de nuevo bajo tierra para recalentar. Eliminar el litio antes de reinyectar la salmuera agregaría algunos pasos al ciclo existente, dando a las plantas un nuevo producto que vale mucho más que la electricidad que venden.

No es fácil extraer cantidades comerciales de litio de la salmuera, que está repleta de potasio, hierro, manganeso y sodio. En parte se debe a que los átomos de litio y sodio se comportan de manera similar, dice David Snydacker, fundador y director ejecutivo de Lilac Solutions. 

Los inversores

Su puesta en marcha en Oakland, California, ha desarrollado su propia versión de tecnología de intercambio iónico, el mismo concepto detrás del ablandamiento del agua, que utiliza perlas de cerámica para recolectar el litio, sin las impurezas. Lilac recaudó en febrero US$ 20 millones en fondos de inversores, incluidas las empresas Breakthrough Energy, de Bill Gates (Michael Bloomberg es otro inversor en Breakthrough Energy), y Controlled Thermal Resources planea utilizar la tecnología de Lilac en Salton Sea.

El litio es particularmente difícil de separar”, dice Snydacker. "Si intentara utilizar tecnologías de intercambio convencionales, simplemente terminaría con una gran cantidad de sodio".

Cada empresa con proyectos en el lago (Controlled Thermal Resources, Berkshire Hathaway y EnergySource Minerals LLC) tiene su propio enfoque de la tecnología, y cada una insiste en que alcanzar una producción a gran escala no requerirá más avances. La pandemia se produjo en un momento incómodo, cuando las empresas tenían la intención de finalizar los diseños de las plantas y recaudar fondos.

EnergySource, cuya empresa hermana opera una de las plantas geotérmicas existentes en el área, necesita alrededor de US$ 400 millones para su instalación, dice el director de operaciones Derek Benson. La compañía espera comenzar la construcción en aproximadamente un año y entrar en producción a fines de 2023. Ha estado ejecutando un proyecto piloto en su planta, de manera intermitente, durante aproximadamente cuatro años, dice. La instalación a gran escala produciría un poco menos de 20.000 toneladas métricas de litio por año.