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Con la cápsula Crew Dragon en la EEI sólo faltan los marcianos

La nave espacial Crew Dragon de SpaceX se acopló con éxito a la Estación Espacial Internacional, más de un día después de su lanzamiento al espacio desde Florida. La llegada del vehículo marca el comienzo de la primera misión de larga duración del Crew Dragon, un tipo de vuelo que la nave espacial realizará periódicamente para la NASA durante los próximos años.

La Crew Dragon, de SpaceX, se acercó lentamente a la Estación Espacial Internacional y se unió a un puerto de acoplamiento abierto en el exterior de la ISS.

La Estación Espacial Internacional es un centro de investigación situado en la órbita terrestre, que funciona como una estación espacial permanentemente tripulada, en la que rotan equipos de astronautas e investigadores de las 5 agencias del espacio participantes: 

** Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio (NASA), 
** Agencia Espacial Federal Rusa (FKA), 
** Agencia Japonesa de Exploración Espacial (JAXA), 
** Agencia Espacial Canadiense (CSA) y
** Agencia Espacial Europea (ESA).

La Agencia Espacial Brasileña participa a través de un contrato con la NASA. 
La Agencia Espacial Italiana tiene contratos separados para atender tareas diferentes de las que ejecuta la ESA.

De acuerdo con el Memorando de Entendimiento original entre la NASA y Rosaviakosmos, la EEI sería un laboratorio, observatorio y fábrica en la órbita terrestre baja. Además, estaba previsto para proporcionar el transporte, mantenimiento, y actuar como una base de ensayo para posibles futuras misiones a la Luna, Marte y los asteroides.

La ISS es una evolución de las capacidades de las anteriores estaciones espaciales: 

** la Mir-2 rusa, 
** la estadounidense Freedom, 
** el módulo europeo Columbus, y 
** el Kibo. 

En los años '80 la estación se planificó con el nombre Alpha. La ISS está en construcción en el espacio desde el 20/11/1998, cuando el cohete ruso Protón colocó en órbita el módulo ruso Zaryá.

USA & Rusia

La estructura completa una vuelta cada 92 minutos a unos 408 km de la superficie terrestre, en la capa denominada termosfera.

** Longitud del módulo presurizado: 73 m
** Longitud del rack: 109 m (un campo de fútbol)
** Longitud de los paneles solares: 73 m 
** Producción de energía: 8 paneles solares = 84 kW aprox.
** Líneas de código de software: aproximadamente 2,3 millones
** Número de personas por cada expedición: 6
** Laboratorios: 4

Tiene 2 secciones, ambos compartidos entre varias naciones:

** el segmento orbital ruso y 
** el segmento orbital estadounidense. 

Ambas secciones cuentan con financiación hasta 2024. 

La Agencia Espacial Federal Rusa ha propuesto la construcción de una nueva estación espacial, la OPSEK, usando componentes de la estación actual.

Al menos 2 personas la han habitado desde el 02/11/2000 de forma continuada. 

Una cuestión central para la NASA es cómo hacer el mantenimiento sin depender de los rusos.

Los transbordadores estadounidenses habían operado hasta 2011 por una cuestión de costos.

Durante gran parte de la última década, la NASA ha tenido que depender de la cápsula Soyuz de Rusia para llevar a los astronautas de la agencia a la EEI, un vehículo que solo transporta tripulaciones de 3 a la vez. Eso llevó a que en su mayoría tripulaciones de 6 personas permanecieran a bordo de la ISS a la vez. Pero con el 4to. asiento del Crew Dragon, ahora habrá un miembro adicional de la tripulación en la EEI.

SpaceX

Por este motivo es estratégico el proyecto privado SpaceX y su cápsula Dragón.

Si todo va según lo planeado, habrá varias cápsulas de Dragón en órbita durante un tiempo. 

La presidenta de SpaceX, Gwynne Shotwell, señaló después del lanzamiento que la compañía volará 7 misiones Dragon durante los próximos 18 meses. Esos vuelos incluirán misiones de carga junto a misiones tripuladas, ya que SpaceX usa el mismo tipo de Dragon para volar ambos tipos de vuelos. 

De hecho, SpaceX tiene una misión de carga prevista en diciembre, lo que significa que pronto debería haber 2 cápsulas Dragon acopladas con la ISS al mismo tiempo. 

“Esta misión representa el inicio de un Dragón en órbita continuamente, tocando madera y ciertamente es realmente el comienzo de una nueva era en los vuelos espaciales tripulados”, dijo Shotwell.

Dentro del Crew Dragon están los astronautas de la NASA, Mike Hopkins, Victor Glover y Shannon Walker, junto con el astronauta japonés Soichi Noguchi, todos parte de una misión llamada Crew-1. 

Su nave espacial se acercó lentamente a la Estación Espacial Internacional y se unió a un puerto de acoplamiento abierto en el exterior de la ISS. 

El Crew Dragon de SpaceX está diseñado para acoplarse automáticamente a la ISS sin la necesidad de información de la tripulación a bordo, utilizando un conjunto de sensores y cámaras. Sin embargo, los pasajeros pueden hacerse cargo del proceso si es necesario con los controles de la pantalla táctil del Crew Dragon.

"Excelente trabajo, justo en el centro", dijo Hopkins, el comandante de la misión, después de atracar. “SpaceX y NASA, felicitaciones. Esta es una nueva era de vuelos operativos a la Estación Espacial Internacional desde la costa de Florida ”. 

Noguchi agregó sus pensamientos en japonés y terminó con una frase en inglés: “Todos para uno; Tripulación-1 para todos ".

Acoplados a la ISS, la tripulación permaneció dentro del Crew Dragon mientras la tripulación a bordo de la estación espacial verificó si había fugas provenientes del Crew Dragon. Luego abrieron la escotilla de la nave espacial y dieron la bienvenida a los novatos de la estación. Los cuatro se unieron a la astronauta de la NASA, Kate Rubins; y los cosmonautas rusos Sergey Ryzhikov y Sergey Kud-Sverchkov, que viven en la EEI desde mediados de octubre.

El equipo Crew-1 permanecerá a bordo de la estación espacial durante los próximos 6 meses, y regresará a la Tierra en el Crew Dragon en la primavera boreal de 2021. 

Es un viaje a largo plazo que las futuras tripulaciones de 4 harán cada 6 meses en Crew Dragon, ayudando a mantener la estación espacial con personal para la NASA. 

De hecho, justo antes de que se vayan los astronautas de Crew-1, una nueva tripulación de 4 llegará dentro de otra cápsula SpaceX, en una misión llamada Crew-2.

Transportar grupos de 4 al espacio un par de veces al año es el objetivo del Crew Dragon, como parte del Programa de Tripulación Comercial de la NASA. 

La idea fue encomendar a las empresas privadas la construcción y el funcionamiento del hardware para llevar a los astronautas de la NASA hacia y desde la Estación Espacial Internacional. 

Después de 6 años de desarrollo, SpaceX llevó a sus primeros pasajeros humanos en el Crew Dragon en mayo, los astronautas de la NASA Bob Behnken y Doug Hurley. Ese vuelo se consideró una prueba, mientras que esta última misión se considera la primera misión "operativa" del Crew Dragon.

En este caso es la primera vez que uno de los socios internacionales de la NASA, Noguchi, de Japón, ha volado en órbita en una nave espacial privada estadounidense. 

Walker es ahora la primera mujer en volar en el Crew Dragon privado. Y la llegada de Glover lo convierte en el primer miembro de la tripulación Black a bordo de la EEI. 

Otros astronautas negros han visitado la estación espacial antes, pero Glover será el primero en permanecer tanto tiempo en el laboratorio en órbita.

Es también la primera vez que 7 personas vivirán juntas durante meses a bordo de la ISS.