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La cuenta regresiva exitosa inicia una nueva era para la NASA, SpaceX y Elon Musk

La cápsula Dragon Crew-1 de SpaceX, con 4 astronautas a bordo, camino a la ISS (Estación Espacial Internacional, la 2da. vez que una empresa privada envía astronautas al espacio. 

Rumbo a la Estación Espacial Internacional, que cumple 20 años.

SpaceX lanzó 4 astronautas a la Estación Espacial Internacional el domingo 15/11 en un espectacular despegue nocturno que se produjo días después de que la cápsula Dragon de la compañía se convirtiera en la 1ra. nave espacial de propiedad y operación privada certificada por la NASA para vuelos espaciales humanos.

SpaceX obtuvo ese privilegio y el derecho a emprender lo que la NASA espera sean misiones regulares a la estación espacial y viceversa después de completar un vuelo de prueba de 2 astronautas a principios de 2020. 

Aquel lanzamiento de mayo fue el 1ro. de astronautas de la NASA desde suelo estadounidense, después que el transbordador espacial se retiró en 2011, lo que obligó a USA a depender de Rusia para los vuelos en órbita durante casi una década.

SpaceX en la gloria

Con el lanzamiento del domingo 15/11, la NASA dio un paso más hacia una nueva era en los vuelos espaciales tripulados en la que empresas privadas se asocian con el gobierno para construir y diseñar naves espaciales y cohetes. 

También es la consolidación de SpaceX, la compañía de California fundada por Elon Musk que alguna vez fue considerada una empresa rebelde, pero ahora es uno de los incondicionales de la industria espacial y uno de los socios más importantes de la NASA, luego de que el cohete Falcon 9 de SpaceX encendió sus nueve motores y despegó a las 19:27 hora del este desde la plataforma de lanzamiento 39A.

Nada menos que la 39A famosa porque fue desde donde salió la tripulación del Apolo 11 -Neil Armstrong, Buzz Aldrin y Michael Collins-, hacia la Luna en 1969.

El lanzamiento demoró menos de 10 minutos, y el cohete propulsor regresó a la Tierra y aterrizó en un barco en el mar para que pueda reutilizarse en otra misión.

Los 4 pasajeros

A bordo de la nave espacial SpaceX salieron 3 astronautas de la NASA, Mike Hopkins, Shannon Walker y Victor Glover, así como un astronauta japonés, Soichi Noguchi. 

Aunque el transbordador espacial es capaz de volar con hasta 8 personas, el vuelo del domingo fue la 1ra. vez que 4 astronautas volaron en una cápsula.

Si bien el lanzamiento fue exitoso, la tripulación aún tenía un viaje de 1 día hasta la estación espacial. 

El vuelo del domingo puso al Dragon de SpaceX en una trayectoria para llegar a la estación espacial alrededor de las 23:00 pm del lunes. 

La nave luego procederá lentamente, utilizando su navegación a bordo, para estacionarse de forma autónoma en uno de los puertos de la estación, mientras gira alrededor de la Tierra en órbita a 27.500 mph.

“No hemos terminado todavía. Tenemos que seguir adelante”, dijo Kathy Lueders, directora de la dirección de vuelos espaciales tripulados de la NASA durante una conferencia de prensa después del lanzamiento. “Esa nave espacial está ahí fuera con esos valiosos miembros de la tripulación encima, y ​​los llevaremos a la Estación Espacial Internacional. ... En este momento no esperamos ningún problema y estoy seguro de que al atracar mañana saldremos sin problemas".

La tripulación permanecerá a bordo de la estación espacial durante 6 meses, uniéndose a la estadounidense Kate Rubins y los cosmonautas rusos Sergey Ryzhikov y Sergey Kud-Sverchkov. 

20 años

La misión se produce cuando la NASA y sus socios internacionales celebran este mes 20 años de presencia humana continua en la Estación Espacial, un laboratorio en órbita a unas 250 millas (402 Kilómetros) sobre la Tierra.

Aunque anunciado como un éxito que abrirá los vuelos espaciales a otros, el camino hasta este punto fue largo y, en ocasiones, tortuoso. La NASA confió por 1ra. vez al sector privado para transportar carga y suministros a la estación espacial en 2008 bajo la administración de George W. Bush, otorgando contratos a SpaceX y luego a Orbital Sciences.

Permitir que el sector privado participe directamente de misiones espaciales fue una decisión controvertida, y muchos críticos en ese momento dijeron que era impensable que la NASA permitiera que el sector privado transportara astronautas. 

Pero eso cambió bajo la Administración Obama, que otorgó contratos de “programa de tripulación comercial” a SpaceX y Boeing, por un valor combinado de US$ 6.800 millones, para construir naves espaciales capaces de llevar astronautas a la estación.

Inicialmente, ambas compañías lucharon por cumplir con los rigurosos estándares de la NASA para vuelos espaciales tripulados y sufrieron reveses que retrasaron el programa durante años. 

SpaceX perdió 2 de sus cohetes Falcon 9 en explosiones, uno durante una misión de reabastecimiento de carga y el otro mientras se alimentaba en la plataforma de lanzamiento. Y una de sus naves espaciales Crew Dragon también explotó en un banco de pruebas.

Nadie resultó herido en ninguno de esos accidentes, y la compañía siguió adelante, encontrando soluciones a los problemas mientras trabajaba junto con la NASA para hacer ajustes a medida que se detectaban problemas. Eso incluyó cambiar 2 motores del Falcon 9 que voló el domingo después de que los técnicos descubrieron que algunos orificios de ventilación estaban obstruidos.

Elon Musk

Si los desafíos técnicos no fueran suficientes, la NASA y SpaceX también estaban observando con cautela el camino errático de la tormenta tropical ETA a través de los Cayos de Florida, luego por el Golfo de México antes de disparar a través de la parte superior de la península de Florida y volar hacia el este hacia el Atlántico. 

El mar embravecido en la zona donde el propulsor debía regresar a la Tierra obligó a retrasar el lanzamiento del sábado al domingo.

La NASA también se ha visto obligada a tomar precauciones adicionales para proteger a los astronautas y al personal de tierra de la creciente pandemia de coronavirus, pasos que se destacaron el viernes 13/11 cuando Elon Musk, fundador y director ejecutivo de SpaceX, anunció que había dado positivo y negativo por el coronavirus. 

Las regulaciones de la NASA prohíben que cualquier persona con una prueba positiva esté presente para el lanzamiento, y Musk no presenció el lanzamiento desde el centro de control de SpaceX en el Centro Espacial Kennedy.

En la conferencia de prensa posterior al lanzamiento, el presidente de SpaceX, Gwynne Shotwell, quien llegó para el lanzamiento, dijo que (Musk) "estaba muy vinculado al lanzamiento. Tengo los textos para demostrarlo. Como de costumbre, independientemente de dónde él está en el planeta, está observando de cerca y brindando orientación y apoyo".

Boeing no consigue avanzar

Durante todo el proceso, los astronautas se mantuvieron optimistas y confiados antes del lanzamiento. La tripulación llegó al Centro Espacial Kennedy aproximadamente una semana antes del lanzamiento, saludando y sonriendo.

"Estamos listos para este lanzamiento", dijo Hopkins. “Estamos listos para los seis meses de trabajo que nos esperan a bordo de la Estación Espacial Internacional. Y estamos listos para el regreso”.

Boeing, sin embargo, sigue teniendo problemas. Su nave espacial Starliner tuvo problemas casi inmediatamente después de alcanzar la órbita en diciembre pasado en un vuelo de prueba sin astronautas a bordo.

Un problema de software hizo que las computadoras de vuelo pensaran que estaba en un punto completamente diferente de la misión. Otro problema de software podría haber causado que el módulo de servicio colisionara con el módulo de la tripulación, pero eso se detectó a tiempo y los controladores en el suelo pudieron transmitir una solución. 

Aún así, la misión terminó después de solo 2 días, y la nave espacial nunca se acopló a la Estación Espacial, uno de los objetivos principales.