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Trump firma orden ejecutiva para quitar a China el monopolio de Tierras Raras

El presidente de USA, Donald Trump, firmó una orden ejecutiva destinada a expandir la producción nacional de minerales de Tierras Raras, vitales para muchos sectores de fabricación críticos, reduciendo la dependencia de China. El Estado subsidiará las iniciativas. Se espera que ocurra un desastre menor al que provocó Trump cuando decidió, por motivos políticos, apoyar sin muchos parámetros, todos los intentos por desarrollar vacunas contra covid-19.

Los mineros locales de Tierras Raras elogiaron la decisión de Donald Trump de firmar la orden ejecutiva.

La orden ejecutiva del presidente Donald Trump que declara una emergencia nacional en la industria minera, ordena al Departamento del Interior que explore el uso de la Ley de Producción de Defensa para acelerar el desarrollo de minas. El objetivo es quitarle a China el monopolio de la provisión de Tierras Raras.

La administración ha utilizado previamente la legislación para acelerar la producción de suministros médicos durante la pandemia de coronavirus.

Las acciones del Presidente son una consecuencia directa del dominio de China en el sector durante décadas, dijo Gavin Wendt, analista senior de recursos en MineLife Pty. 

Antes, “Occidente estaba feliz de recibir Tierras Raras baratas de China, con China asumiendo la responsabilidad ambiental consecuencias”, agregó Wendt.

"El gran problema para los aspirantes a productores en Occidente ha sido la capacidad de obtener financiación para proyectos y acuerdos de compra", dijo Wendt. 

Si Occidente quiere desarrollar una producción alternativa, “los gobiernos podrían tener que dar un paso adelante y ayudar a subsidiar proyectos, algo que se han negado a hacer en el pasado”, dijo Wendt.

Anatomía

Los minerales críticos han sido un foco en los Estados Unidos, ya que China representó el 80% del total de las importaciones estadounidenses de compuestos de Tierras Raras y metales el año pasado.

Se trata de una serie de elementos químicos que se encuentran a la corteza terrestre y que son vitales para muchas de las tecnologías que tenemos en la actualidad. Por ejemplo, gran parte de la electrónica de consumo, computadores y redes, comunicaciones, energías limpias, atención médica, mitigación ambiental, defensa nacional, transporte avanzado, entre otras hacen uso de las Tierras Raras.

Sus propiedades distintivas se deben a su estructura atómica. Tienen una configuración de los electrones que las hace ser diferentes a las de otros elementos de la tabla periódica. Si bien todas las Tierras Raras comparten algunas de las propiedades importantes, otras son más específicas de elementos particulares. Debido a las similitudes químicas, aparecen junto a los minerales y las rocas y son difíciles de separar entre sí. A esto se denomina como coherencia química.

Las Tierras Raras se trata de metales que no son tan raros como su nombre indica, pero son difíciles de extraer. Si combinamos esta rareza de los metales junto con la demanda en aplicaciones de alta tecnología, se generan diversas complicaciones económicas y políticas.

La Gran Amenaza

Hace 5 años que los camiones gigantes que transportaban el mineral de la mina Mountain Pass en el desierto de Mojave en California quedaron en silencio. 

Molycorp, el único gran productor de tierras raras en USA, acababa de colapsar bajo el peso de una deuda de US$ 1.700 millones.

La quiebra quemó a los inversores y dejó a la nación casi totalmente dependiente de China para el suministro de 17 elementos metálicos que están incrustados en la mayoría de los productos de alta tecnología, desde turbinas eólicas hasta vehículos eléctricos y aviones de combate F-35.

Amedida que las relaciones entre Washington y Beijing se deterioran, el Pentágono está apoyando la resurrección de Mountain Pass, que hasta la década de 1980 era el mayor productor mundial de Tierras Raras. 

El Pentágono ha acordado financiar a MP Materials - una compañía respaldada por capital privado, que compró la mina en 2017 y reinició las excavaciones - para diseñar la primera instalación de procesamiento de Tierras Raras pesadas en USA. 

También está respaldando un proyecto similar en Texas propuesto por la empresa australiana Lynas, en medio de la preocupación de que China pueda perturbar la defensa de USA y otras industrias al retener los suministros de tierras raras. 

La amenaza de Beijing de sanciones a Lockheed Martin ha añadido urgencia a los esfuerzos para romper el dominio de China sobre la industria. 

Alegría

Los mineros estadounidenses de Tierras Raras elogiaron la medida de Trump. 

Pini Althaus, director ejecutivo de USA Rare Earth, dijo que era “un paso importante para garantizar que Estados Unidos esté libre de manipulación de precios y otras maniobras económicas agresivas”.

Los minerales críticos han sido un foco de la Administración Trump. La Casa Blanca ha firmado acuerdos con Canadá y Australia , entre otras naciones. para asegurar el suministro de minerales necesarios para una variedad de aspectos de la vida moderna, incluidos los vehículos eléctricos (EV), las tecnologías ecológicas y las aplicaciones militares.

Hasta ahora fue en vano. USA sigue dependiendo de China para las Tierras Raras, y esto hace muy vulnerable todo su desarrollo tecnológico.

El año pasado, la Casa Blanca ordenó al Departamento de Defensa que impulsara la producción de imanes de Tierras Raras utilizados en electrónica de consumo, hardware militar e investigación médica, en medio de preocupaciones de que China restringiría las exportaciones de los productos a medida que aumentaran las tensiones comerciales entre los países.

Geopolítica

En 2019, la Casa Blanca ordenó al Departamento de Defensa que impulsara la producción de imanes de Tierras Raras que van dentro de todo, desde vehículos eléctricos hasta turbinas eólicas y sistemas guiados por misiles, en medio de preocupaciones de que China podría restringir las exportaciones de los productos en medio de mayores tensiones comerciales.

Trump firmó la orden de camino a las paradas de campaña en Minnesota el miércoles, donde ha hecho un llamamiento especial a los mineros y residentes del área de "Iron Range" de Minnesota, para que apoyen su reelección.

La orden ejecutiva indicó que el secretario de Energía desarrollará y publicará una guía para aclarar qué proyectos que respaldan las cadenas de suministro nacionales de minerales son elegibles para un programa de préstamos destinado a energía limpia.

La orden también establece que los Departamentos de Interior y Energía deben alentar el desarrollo y la reutilización de antiguas áreas de desechos de carbón, material en antiguos sitios mineros, así como sitios mineros abandonados para la recuperación de minerales críticos.