icon

Desesperada carrera de China para recuperar posiciones en la industria de chips

Asi como no hay tecnología sin 'tierras raras' tampoco hay industria digital sin chips. China tiene 'tierras raras' pero no tiene microprocesadores. Por ahora, las 'tierras raras' no son una herramienta en la competencia, China prefiere dejarlas afuera por ahora porque es 'la última barrera'. En cuanto a los microprocesadores, va entre 5 y 10 años detrás de la industria estadounidense y taiwanesa. Si China consiguiera saltarse 1 o 2 generaciones tecnológicas podría alcanzar a sus rivales. Es probable que ahí se encuentre el eje de la disputa.

Pero Alexander Capri, investigador principal visitante de la Escuela de Negocios de la Universidad Nacional de Singapur, dijo que SMIC, por ejemplo, todavía estaba al menos 5 o 10 años por detrás de TSMC en términos de producción de microchips comerciales de alto rendimiento, y aún dependía en gran medida de las tecnologías estadounidenses.

Stewart Randall, que analiza el sector de chips en la consultora Intralink con sede en Shanghai, dijo que China ha invertido dinero en semiconductores durante años, con algunos avances en diseño y memoria, pero no en otras áreas de esa competitiva industria.

Las 'tierras raras' de China son los microprocesadores de USA y Taiwán: la guerra tecnológica en espiral tiene sus parámetros muy definidos.

Y Taiwán, al igual que Hong Kong, han quedado atrapadas en la contienda para alegría de Corea del Sur y Singapur, grandes benefiarias posibles de la situación.

USA se ha embarcado en una estrategia tecnológica de 2 frentes para cortar el acceso de China a las cadenas de suministro de alta tecnología mediante sanciones a empresas como Huawei, al tiempo que acerca a Taiwán a su órbita.

China todavía no le ha cerrado el gripo de las 'tierras raras' a USA pero si un día lo concreta, el resultado resultaría mucho más potente que el de USA.

En el caso de la industria de los semiconductores, es fundamental para un conjunto de tecnologías avanzadas, incluida la próxima generación de redes inalámbricas, inteligencia artificial y dispositivos conectados.

'Tierras raras'

“La actual administración [estadounidense] está buscando una forma sencilla de controlar el crecimiento industrial de China”, dijo Jim Handy, analista de semiconductores de Objective Analysis en California. "Dado que probablemente todos los semiconductores del mundo se fabrican utilizando al menos una herramienta de una empresa con sede en USA, el Departamento de Comercio espera poder usar restricciones comerciales de semiconductores para darle control sobre la participación de China en el mercado de la electrónica".

Ahora bien, ¿por qué será que diarios como South China Morning Post, de Hong Kong, que investigan estos temas y que integra un holding digital tal como lo es Alibaba, no incluye a las 'tierras raras' en la respuesta posible a un blackout de chips?

Es cierto que China va detrás de USA, Corea del Sur y Taiwán en la producción de semiconductores.

China importó chips por valor de US$ 312.000 millones y US$ 305.000 millones en 2018 y 2019, superando la cantidad de dinero que gastó en petróleo, según datos de la Administración General de Aduanas.

2020 será el 3er. año consecutivo en que la cifra superará los US$ 300.000 millones, dijo Wei Shaojun, vicepresidente de la Asociación de la Industria de Semiconductores de China en la Conferencia Mundial de Semiconductores 2020 en Nanjing a finales de agosto.

Taiwán

En 2019, USA ubicó a Huawei Technologies, Hikvision y otras firmas tecnológicas chinas en su lista de empresas que, por motivos de seguridad nacional, tienen prohibido comprar componentes de empresas estadounidenses sin una autorización especial del gobierno estadounidense.

Donald Trump abusó más de Huawei en mayo, al aprobar una nueva ley que requiere una licencia especial para vender semiconductores fabricados con software y tecnología estadounidenses al gigante tecnológico chino.

En esencia, la medida impidió que la unidad HiSilicon, de Huawei, accediera a chips fabricados por Taiwan Semiconductor Manufacturing Company (TSMC), la N°1 del mundo, de la que tanto China como USA dependen para fabricar los productos estratégicos de sus plantas de fabricación. 

China considera a la isla autónoma, ex Formosa, como una provincia renegada y su reunificación con el continente es un interés nacional permanente.

Pero, en medio de la creciente rivalidad estratégica entre Beijing y Washington, las empresas taiwanesas como TSMC se han quedado atrapadas. 

En respuesta a la legislación de mayo, TSMC dijo que dejaría de recibir pedidos de Huawei, su cliente más grande N°2 detrás de Apple. Un perjuicio considerable para TSMC, presionada además por Trump para construir una fábrica de US$ 12.000 millones en Arizona.

La mayor parte de los ingresos de TSMC aún proviene de empresas estadounidenses, y aún depende del software de diseño y equipos de fabricación clave de USA para producir sus chips.

La independencia es un chip

Arisa Liu, investigadora del Instituto de Investigación Económica de Taiwán en Taipei, dijo que tanto China como USA spn mercados importantes para Taiwán.

USAS tiene la posesión de tecnología clave en el ecosistema de semiconductores y China es el mayor comprador mundial de semiconductores.

Taiwán es objeto de disputa entre China y USA, cada uno con sus estrategias geopolíticas.

"Habrá algún impacto a corto plazo por la pérdida de Huawei, pero las empresas de semiconductores taiwaneses seguirán aceptando pedidos de otras empresas chinas", agregó Liu.

El escenario agrega más urgencia al impulso de China por la independencia tecnológica frente a las amenazas de USA. 

China apunta a producir el 40% de los semiconductores que utiliza para fines de 2020 y el 70% para 2025.

"Las acciones del gobierno estadounidense están acelerando los planes de China para ponerse al día con las empresas de vanguardia en términos de propiedad intelectual, empresas de diseño de semiconductores sin fábrica y fábricas de semiconductores", dijo Phil Solis, director de investigación de conectividad y semiconductores de teléfonos inteligentes de IDC. 

"USA está perjudicando a China a corto plazo, pero ayudando a China a largo plazo", agregó.

Beijing otorga a su programa de chips la misma prioridad que otorgó a la construcción de su capacidad atómica. La industria de semiconductores es esencial para el 14to. Plan Quinquenal, informó Bloomberg este mes citando fuentes anónimas.

La guerra tecnológica entre USA y China será un tema determinante, a pesar de la firma del acuerdo comercial de la fase 1.

Largo plazo

A principios de agosto, el Consejo de Estado de China, emitió nuevas reglas, que incluyen impuestos, inversión, investigación y desarrollo e incentivos para el talento de la industria de semiconductores.

El objetivo es acelerar la localización de la fabricación de semiconductores en China.

Los expertos dicen que la tecnología de China todavía está a varios años de distancia de Taiwán y será obstaculizada por las acciones de USA, incluidas las sanciones previstas al mayor fabricante de chips de China, Semiconductor Manufacturing International Corporation (SMIC).

Hasta ahora, las dificultades chinas son considerables porque muchas de sus plantas de fabricación han tenido problemas de planificación y financiación deficientes.

Stewart Randall, que analiza el sector de chips en la consultora Intralink con sede en Shanghai, dijo que China ha invertido dinero en semiconductores durante años, con algunos avances en diseño y memoria, pero no en otras áreas de esa competitiva industria.

Sería difícil para China desarrollar y producir chips de 7 nanómetros de vanguardia o incluso más pequeños, advirtió Randall.

“Es muy difícil cuando no tienes acceso al mejor equipo, y no veo que esto cambie a mediano plazo”, agregó Randall. “Obligará a China, a largo plazo, a encontrar formas de hacer todo esto por sí mismos. Podría suceder, pero llevará años de gasto sin retorno de inversión".

Los expertos dijeron que esperaban que USA incentive a más fabricantes de chips estadounidenses y taiwaneses a fabricar en USA.

A su vez USA presionará a sus aliados para impedir que China  acceda a tecnologías que Beijing necesitaría para construir su sector de semiconductores.

"USA implementará políticas más amigables con las empresas de semiconductores de Taiwán y algunas empresas estadounidenses también invertirán en Taiwán", dijo Liu.

China ha tenido una política industrial activa en torno a los semiconductores durante casi 40 años.

Hay preocupación de que China intensifique su caza furtiva de ingenieros de semiconductores taiwaneses para acelerar su desarrollo nacional.

Pero Alexander Capri, investigador principal visitante de la Escuela de Negocios de la Universidad Nacional de Singapur, dijo que SMIC, por ejemplo, todavía estaba al menos 5 o 10 años por detrás de TSMC en términos de producción de microchips comerciales de alto rendimiento, y aún dependía en gran medida de las tecnologías estadounidenses.

"China ha tenido una política industrial activa en torno a los semiconductores durante casi 40 años, desde que los semiconductores han existido, y simplemente no pueden hacer que suceda porque es muy difícil de hacer", dijo. "Es un ecosistema muy complejo, por lo que no puede salir y replicar todo eso", concluyó.

Sin embargo, tanto el caso de Huawei como el de ByteDance y Tencet han demostrado que, en ocasiones, China consigue dar un salto adelante. Hay que seguir con atención este capítulo apasionante de la carrera tecnológica.