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Amazon, SpaceX, Facebook e incluso Google en la carrera por el dominio de la internet en el espacio

El plan de Amazon (AMZN +1,29%) de gastar más de US$ 10 mil millones en satélites que transmiten Internet ha dejado a los expertos de la industria adivinando a qué clientes planea atender la gigantesca empresa.

La compañía espacial de Amazon obtuvo la aprobación de la Comisión Federal de Comunicaciones el mes pasado para lanzar más de 3.200 satélites en órbita terrestre baja durante los próximos nueve años. La red propuesta -llamada Proyecto Kuiper- sigue un camino muy complicado acompañado por rivales como Space Exploration Technologies -del multimillonario Elon Musk-, OneWeb y otras compañías que han tratado de generalizar el servicio de banda ancha a partir de satélites.

Un lanzamiento de Blue Origin en diciembre. La empresa aeroespacial, propiedad de Jeff Bezos, podría ayudar a Amazon a contener los costos.

Esas empresas obtuvieron una ventaja sobre Amazon, que aún no ha lanzado un solo satélite. La compañía de Musk, conocida como SpaceX, ha lanzado docenas de satélites este año. La compañía de capital cerrado ha recurrido al mercado privado varias veces para financiar su negocio de cohetes y la nueva red de comunicaciones, llamada Starlink.

SpaceX y Amazon prometen que su tecnología puede proporcionar más ancho de banda de Internet a un precio más bajo que los operadores de satélite existentes.

Tecnológicamente, se puede hacer”, dijo Gabriel Rebeiz, profesor de comunicaciones inalámbricas en la Universidad de California en San Diego. “Es realmente una cuestión financiera. Una vez que lo construyes, ¿es económicamente viable?"

Amazon está bajo menos presión que otras compañías de satélites para mostrar a los inversores que su servicio generará ganancias rápidas. La compañía de Seattle, que generó casi US$ 90 mil millones en ingresos el último trimestre, dijo en una publicación de blog el mes pasado que planea dirigir más de US$ 10 mil millones hacia Kuiper en los próximos años, ya que publica cientos de empleos para la unidad.

Amazon dijo a los reguladores que sus satélites podrían ayudar a cerrar la brecha digital al llevar banda ancha de alta velocidad a áreas que carecen de un servicio de Internet competitivo. El portavoz de Amazon, James Watkins, se negó a especificar la base de clientes esperada de la compañía, pero confirmó que la red servirá tanto a hogares como a empresas.

La compañía prometió en su solicitud de la FCC "aprovechar sus considerables recursos de ingeniería, sus capacidades operativas globales y su enfoque consciente de los costos" para brindar a los clientes "una experiencia de banda ancha asequible y de alta calidad".

Amazon no es la primera gran empresa de tecnología que intenta eludir a los proveedores de Internet tradicionales. El propietario de Google, Alphabet, y Facebook Inc han lanzado proyectos que entregan conexiones a través de cables de fibra óptica, drones con energía solar y globos más ligeros que el aire, con un éxito mixto a pequeña escala.

Algunos funcionarios de la industria dicen que el esfuerzo de Kuiper viene con importantes obstáculos técnicos, altos costos de despliegue de tantos satélites y una fuerte caída en los mercados potenciales debido a la pandemia de coronavirus.

El Proyecto Kuiper está diseñado para reducir la latencia, el tiempo que tardan las máquinas en comunicarse de un lado a otro, manteniendo una órbita cercana a la Tierra que rodea el globo mucho más rápido que otros satélites. Esa propiedad inmobiliaria cercana obliga al sistema a mantener miles de satélites para garantizar que los clientes en tierra estén constantemente dentro del alcance.

La aprobación de la FCC siguió a la quiebra de OneWeb Global Ltd., considerado uno de los líderes en la búsqueda de proporcionar conectividad global a Internet a través de una constelación de satélites. 

Financiado en gran parte por SoftBank Group Corp. de Japón y el gigante aeroespacial europeo Airbus SE, OneWeb logró producir satélites pequeños en masa más rápido y más barato que cualquier otra empresa. Aún así, el plan de negocios se resintió a medida que aumentaban los costos generales del proyecto y fallaba el desarrollo de equipos de tierra de bajo costo.