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Los secretos de TikTok

ByteDance es una start-up que está haciendo historia en la tecnología contemporánea. Una de sus invenciones es TikTok. El genio creador se llama Zhang Yiming.

Zhang Yiming enfrenta le amenaza de fuertes restricciones del electoral Donald Trump.

Pantalla de un video breve de corta duración, a propósito de los autores de TikTok.

En el año 2013, cuando la empresa ByteDance contaba con poco más de 1 año de vida y no era rentable, su fundador, Zhang Yiming, ya había planificado la expansión global.

La historia de Zhang es para tener en cuenta: con 19 años se matriculó en la Universidad de Nankai. en Tianjin, y se especializó en microelectrónica antes de cambiar a ingeniería de software. Egresó con 23, y ya casado. Y con 24, Zhang fue el 5to. empleado y 1er. ingeniero de Kuxun, una web de viajes donde lo designaron director técnico con 25.

A los 26 años, Zhang llegó a Microsoft pero, según él, las reglas corporativas le impedían mantenerse creativo. Renunció y se marchó a la startup Fanfou, que fracasó. 

A los 27 años, cuando Kuxun negociaba con Expedia que la absorbiera, Zhang se hizo cargo del negocio de búsqueda de inmuebles de Kuxun y, a la vez, inició su propia empresa, 99fang.com.

A los 29 años, Zhang hizo un enorme descubrimiento: era 2011 y proyectó que el negocio era invadir los teléfonos inteligentes, los 'smart phones', con aplicaciones inteligentes. Entonces, contrató un CEO para 99fang, y creó ByteDance. Ya tenía 30 años: abril de 2012. 

El gigante de las búsquedas, Baidu, estaba mezclando los resultados de búsqueda con publicidad no revelada. Zhang comenzó a trabajar en la idea de lograr recomendaciones para los usuarios aplicando inteligencia artificial. Le fue imposible encontrar inversionistas de riesgo para su idea.

El Gran Salto

Pero un día, Susquehanna International Group acordó invertir en la startup. 

SIG fue fundada en 1987 por Jeff Yass, Gerald Yass, Arthur Dantchik, Steve Bloom, Eric Brooks, Andrew Frost y Joel Greenberg, amantes del póker, y no es un dato menor porque hicieron de las reglas del juego su manual de operaciones. 

SIG comercializa todos los productos financieros y activos listados en los mercados de todo el mundo, con tecnología muy sofisticada. Su ámbito incluye el Chicago Board Options Exchange, el gran mercado de commodities.

Con el apoyo de SIG, ByteDance presentó en agosto de 2012, la aplicación de noticias Jinri Toutiao, que en 2 años superó los 13 millones de usuarios diarios. 

En 2014, Sequoia Capital, que había rechazado las propuestas de Zhang, aceptó liderar una inversión de US$ 100 millones. Así él ingresó a las ligas mayores.

Sequoia Capital es una empresa de capital de riesgo fundada por Don Valentine en 1972. Y ha financiado el nacimiento de compañías tales como Cisco Systems, Oracle, Apple, YouTube, Yahoo y Google.

Cuando Google (hoy Alphabet) quiso comprar YouTube, le pidió a Sequoia que organizara y cofinanciara la operación. 

El Plan

Zhang decidió invadir Occidente sin imitar la tecnología ni el formato.

ByteDance giraba en torno a su agregador de noticias Jinri Toutiao, una aplicación capaz de analizar los hábitos de los lectores, y de mostrarles titulares acordes a sus intereses. Esto ocurrió mucho tiempo antes que Google lanzara Discover y Facebook su Timeline.

Toutiao fue un éxito y en 2014 estaba valorada en US$ 500 millones.

Entonces Zhang redefinió ByteDance. A los 35 años dijo: "No somos un negocio de noticias. Nos acercamos más a un negocio de búsquedas, o una red social".

Su objetivo fue convencer a los inversores chinos para utilizar para otras aplicaciones la tecnología de inteligencia artificial que utilizaba en Jinri Toutiao, e intentó comprar Reddit, un sitio web de marcadores sociales y agregador de noticias donde los usuarios pueden añadir texto, imágenes, vídeos y enlaces.

Steve Huffman, creador de Reddit, lo impidió. Por entonces, Zhang y su equipo desarrollaron, en 200 días, la aplicación Douyin, que se lanzó en el mercado chino en septiembre de 2016.

De inmediato el objetivo fue exportar el concepto de vídeos musicales de 15 segundos, muy popular en China. Según un estudio 2018 del multimedio South China Morning Post (del Grupo Alibaba), 600 millones de chinos usan diariamente aplicaciones de vídeos cortos.

En 2017, la app Douyin salió al mercado internacional. 

Entonces, en noviembre de 2017, ByteDance gastó US$ 1.000 millones para comprar musical.ly, empresa con sede en Shanghái y una oficina en Santa Mónica, California, USA, propietaria de una red social con 20 millones de usuarios.

Para aprovechar la base de usuarios jóvenes de la plataforma digital estadounidense, ByteDance decidió que TikTok se fusionara con musical.ly en agosto de 2018 para crear una comunidad mayor de vídeos, con las cuentas y los datos existentes pero consolidados en una aplicación única, manteniendo el título de TikTok. 

ByteDance dividió el negocio: Douyin para China y TikTok para el resto del mundo.

Al día de hoy, ByteDance gana dinero en China con la app Douyin. Según Reuters, obtuvo US$ 5.600 millones en el Trimestre 1 de 2020.

Generación Z

El 69% de los usuarios de TikTok son jóvenes de la generación Z.

Ha impactado éxito la integración de la inteligencia artificial en todas las funcionalidades de la app, desde el reconocimiento facial (filtros) hasta el motor de recomendación que muestra un contenido personalizado en la sección “Para Ti”, y que prioriza los vídeos subidos por los nuevos usuarios, de forma que se viralicen en su 1er. mes en TikTok.

ByteDance cuenta con otras aplicaciones. Por ejemplo, Xigua Video, una plataforma de vídeos de 2 a 5 minutos de duración, que se ha expandido 77% tras el anuncio del estreno de la película “Lost in Russia” de forma gratuita. 

También TopBuzz, una plataforma móvil de agregación de contenidos similar a Toutiao; y Vigo Video, otra aplicación de vídeos cortos, para adolescentes. 

Luego, ByteDance cerró TopBuzz y Vigo Video para reenfocar su negocio, convirtiéndose en el accionista mayoritario del servicio indio de noticias BaBe, el lanzamiento de la red social Helo, muy popular en India; y Lark en Japón y Singapur, aplicación parecida a Slack o Microsoft Teams.

En 2020, ByteDance es la startup más valiosa del mundo, con una cotización estimada en US$ 100.000 millones.

Los problemas

Si bien Alibaba y Tencent siguen siendo las empresas más valiosas en Asia, ByteDance quiere dar un salto considerable en el desarrollo de videojuegos para móvil. ByteDance quiere quitarle mercado a Tencent.

Además, ByteDance cree tener un rol futuro en la industria de la telefonía móvil, con su propio smartphone.

Zhang quiere que ByteDance resulte el próximo Google. O Facebook.

Mientras tanto, Zhang sube sus propios vídeos a TikTok, y le exige  al resto de altos ejecutivos de la compañía, no quedarse atrás.

TikTok tuvo problemas con los reguladores de China (a causa de la difusión de pornografía a través de la app Toutiao, y de contenido de baja calidad con cierta tendencia al clickbait o ciberanzuelo).

Y ahora los tiene con los reguladores estadounidenses, que cuestionan el enfoque de ByteDance respecto de la privacidad y la ciberseguridad. En USA insisten que el gobierno chino tiene influencia sobre ByteDance.

El diario británico The Guardian aseguró en septiembre de 2019 que los moderadores de TikTok recibían órdenes de censurar cualquier contenido que incomodase al gobierno chino. 

En octubre de 2019, la compañía publicó un comunicado oficial recordando que el equipo de moderadores de TikTok se encontraba en USA, y se manejaba con la legislación estadounidense. 

Sin embargo, a principios de 2020, la web The Intercept difundió un documento que realimentó la teoría. 

Una vez más, ByteDance desmentió las acusaciones.

Más recientemente, TikTok detalló, en un un comunicado, su política de privacidad.

De paso, se han encontrado vulnerabilidades de seguridad en la aplicación TikTok, ocurriendo la prohibición de la aplicación en varios países, incluyendo el país que más beneficios le reportaba (India).

Existe una amenaza de USA de hacer lo mismo si TikTok no se desvincula de ByteDance y opera como una empresa estadounidense. 

ByteDance ha empezado a movilizar empleados a sus sedes en otros países, y contrató al máximo responsable de streaming en Disney como nuevo CEO de la red social.

¿Qué pasará con ByteDande? ¿Logrará mantener a TikTok dentro de sus dominios? No se pierda el futuro del negocio.