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Las llamas al rescate del covid-19 que viene del murciélago

El nuevo coronavirus tuvo su origen en un murciélago, dicen. Pero la naturaleza está ofreciendo un anticuerpo alojado en otro animal. Un antepasado común desconocido de las llamas, camellos y alpacas sufrieron una mutación genética inusual, lo que concedió a las llamas y a sus parientes un tipo extraño de anticuerpo que ningún otro mamífero tiene, y es lo que estudian los científicos que anhelan una vacuna contra el covid-19.

La llama es un mamífero doméstico de la familia Camelidae, abundante en la Puna o Altiplano de los Andes de Perú, Bolivia, Chile, Ecuador, Argentina​ y Colombia.​ Fue domesticada por los pueblos andinos nativos mediante selección artificial a partir del guanaco. Y es un salvavidas ante el covid-19.

En la revista Nature Structural & Molecular Biology, investigadores del Instituto Rosalind Franklin y la Universidad de Oxford informaron sobre el descubrimiento de 2 anticuerpos en las llamas, también llamados nanocuerpos, que "pueden bloquear —con bastante potencia— la interacción entre el virus y la célula humana", dice Ray Owens, profesor de biología molecular en la Universidad de Oxford y uno de los autores del estudio. "Básicamente neutralizan el virus".

Al igual que todos los anticuerpos, los nanocuerpos que desarrollaron Owens y su equipo tienen la capacidad de reconocer y unirse a un lugar específico en una proteína específica, en este caso, las llamadas 'proteínas espiga', que cubren la superficie del nuevo coronavirus.

Cuando estos picos se adhieren a ACE2, una proteína que se encuentra en el exterior de muchas células humanas, el coronavirus puede ingresar e infectar esas células. Sin embargo, si las proteínas de la espiga se bloquean para que no se adhieran a ACE2, el virus flotará inofensivamente, incapaz de invadir.

La mayoría de las especies, incluidos los humanos, producen anticuerpos muy similares. Típicamente, los anticuerpos desarrollados para tratamientos médicos se producen primero en animales de laboratorio como conejos, luego se aíslan y se modifican genéticamente para parecerse más a los anticuerpos humanos. 

Pero algunas especies, incluidas las llamas, sus compañeros camélidos y tiburones, son bichos raros de anticuerpos. Estos animales hacen nanocuerpos, llamados así porque son sustancialmente más pequeños que sus primos de anticuerpos.

Jason McLellan, profesor asociado de biociencias moleculares en la Universidad de Texas en Austin, quien también descubrió un nanocuerpo de llama que bloquea la 'proteína espiga' dice que los nanocuerpos pueden tener una ventaja sobre los anticuerpos humanos. 

Coincide Owens: "Son muy estables". A diferencia de la mayoría de los anticuerpos, mantienen su forma en entornos extremos, como el estómago humano .

Dadas estas ventajas, los nanocuerpos se han desarrollado como tratamientos para enfermedades, y uno incluso ha sido aprobado por la FDA como tratamiento contra el cáncer. 

El método probado de desarrollar nanocuerpos consiste en inyectar un trozo inofensivo del patógeno en una llama y esperar a que el animal genere una respuesta inmune. 

Pero inocular una llama y extraer sus nanocuerpos es un proceso de varios meses, lento para los estándares de la pandemia. 

Entonces Owens y sus colegas comenzaron con un conjunto de nanocuerpos que previamente habían sido aislados de las llamas. 

Luego usaron la 'proteína espiga' para "pescar" cualquier nanocuerpo que se uniera a ella, y así identificaron rápidamente un nanocuerpo que tenía potencial contra el SARS-CoV-2.

Pero este nanocuerpo no se unió a la proteína en forma suficientemente fuerte como para bloquear el nuevo coronavirus de entrar en las células. 

Entonces, mutaron al azar la región del nanocuerpo que se conectaba con la 'proteína espiga', y crearon un ajuste perfecto: en presencia de cantidades suficientemente grandes de uno de estos nanocuerpos mutados, el SARS-CoV-2 era completamente incapaz de entrar en las células humanas. 

"Literalmente no pueden desarrollar infección", dice Owens.

Con una estrategia diferente, McLellan y su equipo publicaron su descubrimiento de nanocuerpos en Cell en mayo: ya estaban desarrollando un nanocuerpo contra el SARS-CoV-1, el virus que causó la epidemia de SARS 2002–04; y encontraron que ese mismo nanocuerpo resultó efectivo contra el SARS-CoV-2.

Su nanocuerpo es más efectivo contra múltiples coronavirus, pero Owens y su equipo optimizaron sus nanocuerpos para SARS-CoV-2.

"Estos 2 nanocuerpos podrían usarse simultáneamente, para quizás generar un efecto aditivo o sinérgico", dice McLellan. 

Los científicos aún esperan que las llamas que han expuesto a la proteína espiga produzcan sus propios nanocuerpos SARS-CoV-2 desde 0: tanto Owens como McLellan están trabajando actualmente en tales proyectos. 

Mientras tanto, ambos investigadores esperan que sus nanocuerpos puedan ser tratamientos efectivos para las personas que están gravemente enfermas con Covid-19. Mientras que el sistema inmunitario de un paciente lucha por lograr una respuesta inmunitaria adecuada, los nanocuerpos y otros tipos de anticuerpos podrían funcionar como una medida de emergencia para evitar que el SARS-CoV-2 ingrese a más de sus células. 

La misma razón está detrás de los tratamientos que implican inyectar plasma a un paciente de un sobreviviente de Covid-19, pero las transfusiones conllevan un riesgo de infección y dependen de donaciones.

Una vez que alcanzan la etapa clínica, los nanocuerpos podrían ser más convenientes para trabajar que otros anticuerpos. Debido a que son tan pequeños, pueden viajar mucho más fácilmente a través de los tejidos corporales, por lo que no necesariamente tendrían que inyectarse en los pacientes. 

"Potencialmente, podrían inhalarse directamente en el pulmón, donde se producen las infecciones respiratorias", dice McLellan.

"También son mucho más fáciles de hacer", dice Owens. Su pequeño tamaño significa que pueden producirse en bacterias, mucho más barato y más rápido que los anticuerpos estándar, que deben fabricarse en células animales.

Jacob Glanville, presidente y CEO de Distributed Bio, una compañía de biotecnología que está desarrollando anticuerpos tradicionales para su uso contra el nuevo coronavirus, cree que la facilidad de producir nanocuerpos es un punto material a su favor. 

"Creo que uno de los próximos pasos es comenzar a tratar de identificar anticuerpos y nanocuerpos que puedan unirse y neutralizar ampliamente diversos coronavirus", dice McLleland. "En el caso de que haya otro brote de coronavirus en el futuro, podríamos tener el anticuerpo inmediatamente, desde el primer día, que podría funcionar y neutralizar el virus".