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En los vehículos autónomos no hay coincidencias entre gas y electricidad

En un artículo publicado en la revista Nature Energy en junio, investigadores de la Universidad Carnegie Mellon proyectan el comportamiento potencial de los autos sin conductor en ciudades y suburbios. Encuentran que ciertos aspectos de la autonomía agotan las baterías de los automóviles, pero los ajustes inteligentes de software y hardware deberían hacer que las flotas de automóviles autónomos que funcionan con baterías sean muy posibles.

Jaguar I-Pace, la preferencia de Alphabet / Google.

"Un grupo de comentaristas solía sugerir que los primeros AV deberían ser híbridos de gas", dice Shashank Sripad, un candidato a doctorado en Ingeniería Mecánica en Carnegie Mellon que trabajó en la publicación. "Pero creemos que, si queremos hacer vehículos eléctricos, la autonomía deberá ser compatible".

Los fabricantes de automóviles difieren en cuanto a si alimentar sus primeros vehículos autónomos con electricidad. La división dentro de la industria es un recordatorio de que la autonomía es tanto un ambicioso proyecto de investigación como un potencial negocio multimillonario, y que diferentes jugadores ven diferentes caminos hacia el mercado. El modelo de negocio ideal de conducción autónoma, en otras palabras, está lejos de ser establecido.

En el caso de Ford, la compañía ambiciona la transición a los autos autónomos con batería eléctrica, dice Dan Pierce, portavoz de vehículos autónomos en el fabricante de automóviles de Detroit. Pero si Ford llega sin resolverlo a su fecha límite de lanzamiento para un servicio de vehículos autónomos en 2022, lo hará con vehículos híbridos de gas y electricidad.

Por ahora, las pruebas de Ford muestran que más del 50% del alcance de un vehículo eléctrico con batería sería absorbido por la potencia informática requerida por el software de conducción autónoma, además de los sistemas de aire acondicionado y entretenimiento necesarios para mantener a los pasajeros cómodos. 

Ford también cree que la carga rápida requerida para operar una flota de vehículos autónomos degradaría la batería eléctrica demasiado rápido. 

Ford cree que desperdiciaría demasiado tiempo recargando los vehículos eléctricos, tiempo que de otra manera pasaría transportando pasajeros que pagan. "Necesitamos encontrar el equilibrio adecuado que ayude a desarrollar un modelo comercial rentable y viable", dice Pierce.

El rival, General Motors, y su filial de tecnología de conducción autónoma Cruise, tienen otras ideas. 

A principios de 2020, Cruise dio a conocer un vehículo eléctrico similar a una tostadora de 6 asientos que, según dice, será la base de un eventual servicio de conducción autónoma. Hasta entonces, Cruise planificaba confiar en un Chevy Bolt totalmente eléctrico, que ha probado en San Francisco. (Cruise alguna vez tuvo la intención de lanzar ese servicio en la ciudad en 2019).

Rob Grant, vicepresidente de Asuntos Gubernamentales de la compañía, dice que Cruise quiere que la carga sea facilitada por la construcción de más infraestructura de carga en los centros de las ciudades; Cruise dice que posee el 40% de los cargadores rápidos en San Francisco. 

También ve el enfoque en la electricidad como una parte valiosa del discurso de Cruise para los gobiernos, particularmente en California. "Muchos reguladores se centran en la sostenibilidad", dice. "Nuestra misión encaja con la misión del estado de reducir las emisiones de gases de efecto invernadero".

Otros han cambiado sus enfoques acerca de los vehículos eléctricos. 

Waymo, de Alphabet, lanzó su servicio de conducción autónoma en Phoenix con vehículos Chrysler Pacificas híbridos, pero está cambiando a Jaguar I-Pace totalmente eléctricos. 

La compañía lo fundamentó en el tiempo de carga más rápido. (La mayoría de los vehículos que circulan en Phoenix todavía tienen una persona detrás del volante, para asegurarse de que la tecnología esté funcionando como debería).

El CEO de Tesla, Elon Musk, ha buscado durante mucho tiempo un automóvil eléctrico totalmente autónomo. Él insiste en que podría lograr ese objetivo este año. La mayoría de los analistas de la industria son muy escépticos al respecto.

Los investigadores de Carnegie Mellon dicen que cambios modestos podrían hacer que los vehículos eléctricos sean más aptos para la conducción autónoma. Los constantes arranques y paradas, y los cálculos para controlarlos, gravan el rango de la batería en un 10% a 15%. 

Los chips personalizados para automóviles sin conductor deberían ayudar a administrar la energía de manera más eficiente. En los suburbios, donde la conducción es a menudo más rápida, la aerodinámica es un problema mayor, y los sensores como LIDAR reducen la autonomía entre un 5% y un 10%. Sería ingenioso si los expertos en hardware pudieran encontrar formas más ingeniosas de integrar esos sensores en los vehículos.