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"No es un juego para débiles"

La compañía de vacunas Novavax Inc. cotizó a US$ 0,36 por acción en mayo 2019. Intentó recuperarse haciendo 'contabilidad creativa' pero aún así terminó 2019 bajando otro 39%. Novavax, de 3 décadas de antigüedad, no había logrado desarrollar 1 sola vacuna, el efectivo estaba disminuyendo y tuvo que despedir a más de 100 empleados, 25% de su fuerza laboral. La fiesta de fin de año se celebró en una sala de conferencias y contó con rebanadas de pizza y botellas de Coca-Cola. Pero llegó el covid-19.

Virólogo Peter Kolchinsky, jugando un juego complicado.

El martes 07/07, el precio de las acciones de Novavax cerró en US$ 104.56, un aumento del 32% en el día y del 2.527% en lo que va del año calendario, luego de que la compañía dijera que recibiría $ 1.600 millones del gobierno federal para desarrollar y fabricar una posible vacuna contra el coronavirus.

La escalada de Novavax es una señal de cómo el coronavirus está volcando el mundo farmacéutico, lo que despertó el entusiasmo de los inversores por las empresas que pasaron años persiguiendo infructuosamente las vacunas.

El aumento de las acciones generó US$ 255 millones en ganancias en papel en menos de 4 semanas para RA Capital Management LP, una firma de inversión en biotecnología de 81 personas con sede en Boston. 

El 12/06, RA Capital gastó $ 200 millones para comprar acciones preferentes convertibles, lo que le da a la empresa la capacidad de poseer casi 4,4 millones de acciones, o aproximadamente el 7,5% de las acciones totales de Novavax. 

El valor de las tenencias de RA Capital ha aumentado aproximadamente 120% en menos de 1 mes, un movimiento increíblemente rápido, incluso para invertir en biotecnología.

La apuesta de RA Capital se produjo después de convencerse de que el nuevo coronavirus seguirá siendo una amenaza durante muchos años. Peter Kolchinsky, virólogo y socio gerente de RA Capital, argumenta que cualquier inmunidad no durará mucho tiempo, y que cualquier vacuna será necesaria anualmente.

"El SARS-CoV-2 seguramente será endémico", dice Kolchinsky, autor de "The Great American Drug Deal", un libro sobre precios de medicamentos y reforma de seguros. "En los años venideros, creemos que no escuchará sobre" síntomas similares a los gripales ". En cambio, la gente temerá cualquier signo de" síntomas similares a los de Covid "."

RA Capital estuvo buscando una compañía que pudiera desarrollar una combinación de la vacuna contra la gripe y el covid-19, que pudiera administrarse de forma estacional. 

RA Capital decidió que la vacuna contra la gripe de Novavax, actualmente en ensayos de fase 3, parecía prometedora, y quedó impresionada con los primeros datos en monos de la vacuna de Novavax. 

La firma de inversión calculó que se podría agregar 1 antígeno más para el SARS-CoV-2 a los 4 antígenos de la vacuna contra la gripe de Novavax, y así crear una vacuna pentavalente todo en uno, o una que pueda tratar 4 cepas de la gripe y covid-19.

En marzo, cuando el director ejecutivo de Novavax, Stanley Erck, participó en una mesa redonda en la Casa Blanca con otros ejecutivos farmacéuticos que buscaban vacunas y tratamientos, le dijo al presidente Donald Trump: “Francamente, necesitamos dinero. Somos una empresa de biotecnología y no una de las compañías farmacéuticas más grandes. Y entonces necesitamos dinero para obtener escala", según una transcripción de la conversación.

En lugar de comprar acciones en el mercado abierto o esperar a que Novavax hiciera una oferta de acciones, RA Capital se acercó a la compañía para ofrecer financiamiento, realizar pruebas y desarrollar capacidades de fabricación.

"Queríamos una posición amplia, por lo que ofrecimos invertir en la empresa y la empresa estuvo de acuerdo", dice Kolchinsky. El acuerdo, una llamada 'transacción de consulta inversa', no es infrecuente en el negocio de la biotecnología.

La inversión de RA Capital sigue siendo una apuesta, en parte porque Novavax ha decepcionado a los inversores a lo largo de sus 33 años de historia. 

Las acciones alcanzaron los US$ 300 en 2001 y US$ 282.80 hace 5 años, antes de colapsar cada por contratiempos en varias vacunas. 

Aunque la compañía había demostrado solo el progreso de la vacuna, no el éxito, obtuvo el respaldo del gobierno por el incipiente trabajo en covid-19. A fines de julio, se espera que Novavax publique datos de la Fase 1 para su vacuna contra el coronavirus. Los fondos federales de la Operación Warp Speed ​​ayudarán a acelerar el desarrollo de 100 millones de dosis de una vacuna para fin de año y respaldarán un estudio fundamental de Fase 3 con hasta 30.000 participantes a partir del otoño boreal.

Algunos inversores, que ignoraron a los desarrolladores de vacunas en los últimos años, ahora tienen esperanzas.

Otros se muestran escépticos con respecto a Novavax.

"La compañía ha sufrido una serie de fallas, aún tiene que publicar incluso los resultados de la Fase 1 de su ensayo con 130 pacientes, y su vacuna necesitaría ser segura y efectiva en miles de pacientes", dice Michael Krensavage. 
Su fondo de cobertura, Krensavage Asset Management LLC, está apostando contra las acciones de Novavax. 

"Aún tiene que solicitar la aprobación de una vacuna, y mucho menos demostrar que puede producir millones de dosis", afirma Krensavage.

Kolchinsky dice que sabe muy bien que la búsqueda de Novavax podría fallar. RA Capital ya registró grandes derrotas. En 2009, una parte de la cartera de la empresa estaba en Sequenom Inc., que colapsó cuando se objetaron sus pruebas.

"Nada es seguro, y la inversión en biotecnología no es para los débiles", dice.